Spazio

Scoperta una nuova “super-Terra” a 137 anni luce da noi: potrebbe essere un mondo abitabile?

La NASA ha identificato una potenziale "super-Terra", TOI-715 b, che sembra possedere alcune caratteristiche necessarie per ospitare vita extraterrestre.

Un gruppo di astronomi ha scoperto una nuova "super-Terra" in orbita attorno a una stella nana M (nana rossa che possiede una massa e un raggio che sono circa un quarto di quelli del nostro Sole) a circa 137 anni luce di distanza da noi, la quale possiede le caratteristiche necessarie per ospitare vita come la conosciamo noi. Va ricordato che "Super-Terre", vengono chiamati quei pianeti che assomigliano alla Terra per struttura fisica, avendo una superficie solida, ma possiedono dimensioni superiori al nostro Pianeta, da 1 a 9 masse terrestri. Quello in questione si chiama TOI-715b, ha un raggio di circa 1,55 volte quello terrestre e si trova all'interno della zona abitabile della stella.

La zona abitabile attorno ad altre stelle è quella regione a forma di ciambella all'interno della quale i pianeti potrebbero avere acqua liquida in superficie, fondamentale per dare origine e mantenere la vita. In quel sistema planetario c'è anche un altro candidato che potrebbe essere ancora più simile alla Terra, ma sono necessarie ulteriori verifiche per avere una conferma. In ogni caso TOI-715b è il più piccolo pianeta in zona abitabile scoperto finora da TESS, il telescopio spaziale a caccia di esopianeti. La scoperta, realizzata da Georgina Dransfield, della School of Physics & Astronomy dell'Università di Birmingham, è stata pubblicata su Monthly Notice della Royal Astronomical Society.

Anche se il numero di esopianeti è ormai molto elevato, tant'è che ne sono noti più di 5.000, c'è molto da imparare da TOI-715b. "Finalmente è arrivata l'era del Webb Telescope e con esso, l'era della caratterizzazione atmosferica esoplanetaria dettagliata", scrivono i ricercatori nel loro articolo. Il telescopio infatti, ha la capacità di osservare gli spettri delle atmosfere degli esopianeti, ossia di determinare i costituenti dell'atmosfera stessa. TOI-715b è un obiettivo estremamente importante perché è relativamente vicino alla Terra, inoltre la sua stella non è particolarmente luminosa e quindi risulta semplice schermare la sua luce e mettere in risalto i pianeti.

Tra l'altro TOI-715b ruota attorno alla stella in soli 19 giorni e questo è un ulteriore elemento a favore dello studio dell'atmosfera stessa del pianeta, la quale viene messa in risalto quando il pianeta scompare o compare da dietro la stella madre. Questa stella inoltre, sembra avere un'età di circa 6,6 miliardi di anni e un "basso grado di attività magnetica" e ciò fa sì che vi siano solo deboli esplosioni sulla superficie, rispetto a stelle simile, un elemento in più a favore della vita su quel pianeta.

7 febbraio 2024 Luigi Bignami
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