Spazio

Quando due pianeti si scontrano

Stiamo osservando quasi in diretta ciò che avviene in un lontano sistema binario dopo la collisione tra due grandi pianeti rocciosi.

Una stella doppia, ossia un sistema composto da due stelle che ruotano l’una attorno all’altra, nota come BD +20 307, che si trova a 300 anni luce dalla Terra e con un’età stimata di circa un miliardo di anni, sta attirando l’attenzione degli astronomi che cercano e studiano esopianeti.

Quel lontano sistema solare può essere considerato "maturo", realizzato in tutte le sue caratteristiche, in quanto ha un’età tale per cui tutto ciò che doveva formarsi lì, tra pianeti e lune, si è formato già da centinaia di milioni di anni. Ma un gruppo di ricercatori ha scoperto detriti polverosi e vorticosi che non sono freddi, come ci si aspetterebbe in regioni dominati da stelle di quell’età, ma caldi. Ciò fa pensare che quel materiale si è formato recentemente, dall'impatto di corpi di dimensioni planetarie.

esopianeti rocciosi come la Terra?
Nell'Universo i pianeti rocciosi simili alla Terra potrebbero essere più numerosi di quanto si pensi. Vedi: scoperti i resti di esopianeti simili alla Terra. © Lev Savitskiy

Attività ribollente. Circa un decennio fa, osservazioni di quel sistema solare condotte con telescopi terrestri e dallo Spitzer Space Telescope (NASA) avevano già suggerito la possibile esistenza di detriti caldi, e già allora si parlò di scontro tra pianeti.

La novità sta adesso nel fatto che il telescopio SOFIA ha rivelato che la luminosità all’infrarosso dei detriti è aumentata di oltre il 10 per cento, segno che ora c'è materiale ancora più caldo, forse ancora proveniente da ciò che rimane dello scontro interplanetario.

esopianeti, pianeti extrasolari, ricerca della vita
Esopianeti: Kepler-452b (a destra) e la Terra, messi a confronto in un'illustrazione artistica. Vedi: oltre 4.000 esopianeti, e quasi nessuno sembra adatto alla vita. © NASA

Cosa ne sarà in futuro? Pubblicati sull'Astrophysical Journal, i risultati dello studio sui nuovi dati confermano l'idea che attorno a quelle stelle deve essersi verificata, "recentemente", una collisione tra pianeti rocciosi, in un evento potenzialmente capace di trasformare profondamente un sistema planetario. Per fare un esempio: una collisione tra un corpo delle dimensioni di Marte e la Terra, avvenuto circa 4,5 miliardi di anni fa, creò una tale quantità di detriti che alla fine diedero vita alla nostra Luna.

«La polvere calda intorno a BD +20 307 ci offre un'idea di ciò che succede quando si ha a che fare con impatti catastrofici tra esopianeti rocciosi», commenta Maggie Thompson (Università della California, Santa Cruz), coordinatrice dello studio: «ora cercheremo di capire come il sistema si evolverà in futuro.» Per Alycia Weinberger, del Dipartimento di magnetismo terrestre della Carnegie Institution di Washington, si tratta infatti di «una rara opportunità per studiare la dinamica di collisioni catastrofiche che si verificano molto in là nella storia di un sistema planetario e che per la prima volta possiamo vedere evolversi in pochi anni».

4 novembre 2019 Luigi Bignami
Ora in Edicola
Scopri il mondo Focus. Ogni mese in edicola potrai scegliere la rivista che più di appassiona. Focus il magazine di divulgazione scientifica più letto in Italia, Focus Storia per conoscere la storia in modo nuovo ed avvincente e Focus Domande & Risposte per chi ama l'intrattenimento curioso e intelligente.

Focus Storia torna con un nuovo numero ricco di approfondimenti appassionanti. Questo mese, uno speciale dedicato al fallito attentato a Hitler del 20 luglio 1944. Scopri come Claus von Stauffenberg pianificò l'Operazione Valchiria, la spietata rappresaglia che ne seguì e gli incredibili colpi di fortuna che salvarono il Führer da 40 attentati.

Esaminiamo anche come Stalin riuscì a sopravvivere ai numerosi tentativi di eliminarlo e i rischi corsi da Mussolini.

Esploriamo poi le grandi imprese come la conquista del K2, la spedizione che scalò la seconda cima più alta del mondo e la storia delle crociere con “E il navigar m’è dolce”, tra balli, sport, cibo e divertimento.

Raccontiamo la Grande Guerra attraverso le cartoline dell’epoca e vi diamo un'anteprima di una bella mostra a Buckingham Palace con le foto private dei reali.

Approfondiamo la storia del servizio di leva e delle Olimpiadi antiche, e rivivi l'epoca d'oro della televisione italiana con Corrado.

Non perdere questo numero di Focus Storia!

ABBONATI A 29,90€

Focus torna con un nuovo numero ricco di spunti e approfondimenti. Questo mese, ci immergeremo nel complesso mondo delle relazioni amorose, esplorando le basi scientifiche che le rendono durature e felici.

Cosa rende un amore duraturo? Quali sono i segreti delle coppie che superano le sfide del tempo? Focus risponde a queste domande svelando i meccanismi ormonali e fisiologici dei legami più solidi. Scopri il tuo profilo di coppia con un test utile e divertente per comprendere meglio la tua relazione.

Esploriamo anche il mondo della scienza e della tecnologia, dall'internet quantistica all'atomtronica, celebriamo il centenario dei planetari e scopriamo i segreti dell'alpinismo estremo.

Non perdere questo numero di Focus: conoscenza, passione e scoperta ti aspettano in ogni pagina!

ABBONATI A 31,90€
Follow us