Spazio

Plutone e le sue lune: nuove scoperte

Sono briciole della stessa collisione cosmica, e c'è di più: il pianeta nano "dipinge" di rosso Caronte, depositandovi strati di metano.

A otto mesi dal suo breve ma intenso rendez-vous con Plutone, New Horizons continua a svelare frammenti di storia del pianeta nano e delle sue lune. Le ultime scoperte emergono da cinque diversi studi scientifici pubblicati su Science, che provano a dare una visione d'insieme di questo micro sistema planetario.

Una famiglia unita. Plutone, Caronte e le quattro lune minori - Stige, Notte, Idra e Cerbero - sarebbero tutti resti di una stessa collisione cosmica, avvenuta 4 miliardi di anni fa. Prima di questi studi si era anche ipotizzato che i satelliti più piccoli fossero stati catturati in seguito: ma New Horizons ha rivelato che, a differenza di molti altri oggetti della Fascia di Kuiper, hanno tutti una superficie riflettente e ghiacciata, proprio come Plutone e Caronte. Da qui l'idea che siano frammenti dello stesso cataclisma che formò i due corpi principali.

Stretta a sé. Un altro punto interessante riguarda l'atmosfera di Plutone, che si pensava composta per lo più di azoto disperso in una coda simile a quella delle comete. Invece il gas che Plutone sta disperdendo, a un ritmo minore del previsto, è principalmente metano, e il modo in cui il pianeta nano lo trattiene somiglia più a quello in cui Marte e la Terra trattengono la propria atmosfera, che alla dispersione di elementi volatili tipica delle comete.

Vernice spray. Sarebbe proprio il metano "fuggito" dall'atmosfera di Plutone a conferire alla Mordor Macula, una grande regione rossastra al polo nord di Caronte, il suo colore rossastro. Gli elementi volatili dispersi dal pianeta nano sono catturati dall'atmosfera della luna durante gli inverni, quando le temperature del satellite scendono sotto i -253 °C, e poi convertiti da fotoni altamente energetici in composti più scuri che si attaccano alla superficie e non evaporano quando il Sole ritorna in primavera. Plutone starebbe, in sintesi, "dipingendo" Caronte di rosso.

20 marzo 2016 Elisabetta Intini
Ora in Edicola
Scopri il mondo Focus. Ogni mese in edicola potrai scegliere la rivista che più di appassiona. Focus il magazine di divulgazione scientifica più letto in Italia, Focus Storia per conoscere la storia in modo nuovo ed avvincente e Focus Domande & Risposte per chi ama l'intrattenimento curioso e intelligente.

Chi sono le regine che hanno dominato la loro epoca? E come hanno fatto a prendere il potere, in secoli in cui né gli uomini né le leggi lo riconoscevano alle donne? L’ascesa al trono e lo stile di governo delle (poche) sovrane che hanno regnato in Europa.
E ancora: la conquista dell’Everest, una sfida iniziata cento anni fa; le imprese di George Frost Kennan, stratega della guerra fredda e spia nella Russia di Stalin.

ABBONATI A 29,90€

La scienza conferma: pensare positivo è una vera medicina e aiuta perfino la risposta immunitaria ai vaccini. Inoltre: come si può contrastare il mutamento del clima; quali sono i segnali e le funzioni dello sbadiglio; le precauzioni che usiamo contro la pandemia sono adottate anche da altri animali. E funzionano.

ABBONATI A 29,90€

Anche gli animali hanno problemi di coppia? è possibile "resuscitare" in un computer? Perché gli alberi crescono dritti anche sui pendii? Qual è stato il più grande spettacolo del mondo? Chi sulla Terra lancia meglio e più lontano di tutti? Queste e tantissime altre domande e risposte, sempre curiose e divertenti, sul nuovo numero di Focus D&R, in edicola.

ABBONATI A 29,90€
Follow us