Spazio

Non sappiamo quanto dura un giorno su Saturno

Un giorno di Saturno dura 10 ore e 39 minuti... No, 47 minuti. Anzi, forse 33. Perché non si riesce a calcolare la durata del giorno sul Pianeta degli Anelli?

Dopo aver raccolto dati che alimenteranno la ricerca scientifica dei prossimi anni, la missione della sonda Cassini, con il suo Gran Finale, ci sta regalando emozionanti immagini di Saturno.

Il 7 agosto compirà il suo 17° tuffo tra gli anelli e il 15 settembre sarà il suo ultimo giorno di attività: si concluderà così un viaggio durato oltre vent'anni. Non senza un rimpianto, però: neppure Cassini, finora, è riuscita a rispondere a una domanda all'apparenza facile...

quanto tempo (terrestre) dura un giorno su Saturno?

Gli "esagoni" scoperti e studiati al polo nord di Saturno: uno dei nuovi misteri proposti da Cassini. © NASA

Misure discordanti. Nel 1981 Saturno fu visitato per la prima volta dalla sonda Voyager 2. La sonda misurò il periodo di rotazione del pianeta e lo documentò in 10 ore e 39 minuti. Recentemente è toccato a Cassini verificare quella misurazione. Risultato: 10 ore e 47 minuti.

Le misurazioni sono state ripetute più volte... e i risultati sono cambiati a ogni tentativo. «È molto facile misurare la durata di un giorno di un pianeta roccioso, di tipo terrestre, perché si possono guardare diversi parametri, come la velocità di spostamento delle nuvole», commenta Jo Pitesky, scienziato del team Cassini. Per un pianeta gassoso, com'è appunto Saturno, «è invece più difficile, perché la velocità con cui le nuvole si muovono intorno al pianeta non ha nulla a che fare con l'effettiva velocità di rotazione del pianeta».

Curiosità: quanto dura 1 anno sgli altri pianeti (nella foto: Mercurio). © NASA

Metodi. Nel caso dei pianeti gassosi per la determinazione della durata di rotazione ("1 giorno") ci si può basare sul campo magnetico planetario. Gli astronomi sono cioè aiutati dal fatto che i campi magnetici di un pianeta sono solitamente molto inclinati rispetto al suo asse di rotazione. Ma le rilevazioni fatte da Cassini negli ultimi mesi, fanno sapere dalla Nasa, hanno mostrato che "l'inclinazione del campo magnetico di Saturno è molto più contenuta di quanto gli scienziati pensassero".

Il campo magnetico si è rivelato insolitamente ben allineato con l'asse di rotazione del pianeta: l'inclinazione è inferiore a 0,06 gradi, praticamente quasi zero. Un'eccezione che ha spinto gli astronomi a tentare di misurare la durata del giorno attraverso nuovi e sofisticati modelli matematici: la durata è stata stimata in 10 ore e 33 minuti.

La soluzione di questo enigma galattico della portata di qualche minuto rimane però ancora incerta. Può darsi che le ultime ore (o minuti) di Cassini aiutino a trovare la risposta definita.

7 agosto 2017 Andrea Rubin
Ora in Edicola
Scopri il mondo Focus. Ogni mese in edicola potrai scegliere la rivista che più di appassiona. Focus il magazine di divulgazione scientifica più letto in Italia, Focus Storia per conoscere la storia in modo nuovo ed avvincente e Focus Domande & Risposte per chi ama l'intrattenimento curioso e intelligente.

L’incredibile vita di Guglielmo Marconi, lo scienziato-imprenditore al quale dobbiamo Gps, Wi-Fi, Internet, telefonia mobile… Per i 150 anni della sua nascita, lo ricordiamo seguendolo nelle sue invenzioni ma anche attraverso i ricordi dei suoi eredi. E ancora: come ci si separava quando non c’era il divorzio; il massacro dei Tutsi da parte degli Hutu nel 1994; Marco De Paolis, il magistrato che per 15 anni ha indagato sui crimini dei nazisti; tutte le volte che le monarchie si sono salvate grazie alla reggenza.

ABBONATI A 29,90€

Nutritivo, dinamico, protettivo: il latte materno è un alimento speciale. E non solo quello umano. Molti mammiferi producono latte, con caratteristiche nutrizionali e di digeribilità diverse. Ma qual è il percorso evolutivo che ha portato alla caratteristica più "mammifera" di tutte? Inoltre, ICub è stato testato per interagire con bambini autistici; quali sono i rimedi tecnologi allo studio per disinnescare il pericolo di alluvioni; all’Irbim di Messina si studia come ripulire il mare dagli idrocarburi; la ricerca delle velocità più estreme per raggiungere lo spazio e per colpire in guerra; il cinguettio degli uccelli e ai suoi molteplici significati.

ABBONATI A 31,90€
Follow us