Spazio

Eridania: tra vulcani attivi e un lago profondo, è la culla della vita su Marte?

Vulcani e acqua su Marte circa 3,7 miliardi di anni fa: scoperta una regione che potrebbe aver ospitato la vita primordiale.

Sebbene oggi Marte sia un pianeta geologicamente quasi inerte, la sua storia iniziale racconta una narrazione diversa. Circa 3,7 miliardi di anni fa, vulcani e attività tettonica erano pervasivi, almeno in alcune regioni del pianeta. Questa conclusione emerge dall'identificazione di 63 nuovi vulcani in una specifica area di Marte, distintiva dagli altipiani marziani.

Cambiamenti dall'interno. Un gruppo di scienziati planetari ha portato alla luce questa caratteristica, rivelando che il paesaggio della regione Eridania, situata nell'emisfero meridionale del pianeta, si è modellato in risposta ai cambiamenti avvenuti all'interno della sua crosta, non da forze esterne. Questa scoperta, documentata sulla rivista Nature, potrebbe assumere un ruolo di rilievo nella ricerca di segni di vita antica su Marte, attualmente condotta dai rover Curiosity e Perseverance della NASA.

A differenza della Terra, Marte non mostra un'attività vulcanica o tettonica

Aster Cowart, membro del Planetary Science Institute, spiega che i grandi bacini di questa regione ospitavano un tempo un sistema lacustre noto come "Eridania paleolake", profondo fino a circa un chilometro e mezzo durante la sua massima estensione. Eruzioni vulcaniche prolungate accanto ad abbondante acqua potrebbero aver alimentato sistemi idrotermali, potenzialmente favorendo la nascita della vita. Questi risultati indicano almeno dove concentrare la ricerca di prove di vita marziana antica.

Il "riciclaggio" della crosta. Contrariamente alla Terra attuale, Marte non mostra attività vulcanica o tettonica. Poiché circa la metà della sua superficie sembra avere più di 3,5 miliardi di anni, si pensa che il "riciclaggio" della crosta non abbia avuto luogo in modo esteso come sulla Terra, dove la tettonica a placche guida il fenomeno facendo scivolare una placca sotto l'altra, provocando il riciclo del materiale superficiale.

La regione di Eridania potrebbe contenere centinaia di altri esempi di attività vulcanica

Le stranezze di Eridania hanno attirato l'attenzione dei ricercatori, che hanno analizzato la morfologia e la mineralogia della regione utilizzando dati provenienti da sonde come Mars Global Surveyor, Mars Odyssey e il Mars Reconnaissance Orbiter. Cowart spiega che la spettroscopia a raggi gamma ha rivelato una composizione particolare della crosta, mentre i dati gravitazionali e magnetici hanno indicato una densità inferiore e una maggiore spessore rispetto al resto della crosta marziana, con una intensa magnetizzazione unica alla regione.

Attività geologica intensa. Identificando 63 esempi di vulcanismo che hanno generato quattro diversi tipi di vulcano, i ricercatori sospettano che la sola regione di Eridania contenga centinaia di altri esempi di attività vulcanica, testimonianza di periodi di intensa attività geologica su Marte circa 3,7 - 3,5 miliardi di anni fa. Non si esclude la possibilità che situazioni simili possano essersi verificate in altre aree del pianeta, sebbene siano attualmente coperte da eruzioni vulcaniche più recenti.

Se su Marte c'è stata la vita, potrebbe avere lasciato tracce visibili ancora oggi

La tettonica marziana, che avrebbe dato origine a questo scenario, si riferisce a una "tettonica verticale" in cui la crosta si sposta verso l'alto e il basso, causando sollevamenti e cedimenti. Questo è stato un precursore della tettonica a placche che osserviamo oggi sulla Terra. Circa 3 miliardi di anni fa, la Terra ha attraversato una fase simile prima dell'inizio della tettonica delle placche ancora attiva oggi.

Infiltrazioni. Successivamente, l'infiltrazione di grandi quantità d'acqua nella crosta terrestre ha generato trasformazioni minerali, rendendo la crosta più profonda e densa rispetto a quella superiore. Questo ha portato alla "subduzione" di alcune aree della Terra, dove parti di crosta si sono infilate sotto altre, generando movimenti tettonici ancora presenti. Un processo simile, sebbene in scala ridotta, potrebbe essere accaduto su Marte, con il bacino di Eridania che potrebbe aver ospitato acqua. In profondità, emissioni di acque calde accompagnate da minerali provenienti dalla crosta potrebbero aver creato ambienti adatti allo sviluppo della vita. Se la vita marziana antica è esistita, potrebbe aver lasciato tracce che perdurano fino ai giorni nostri.

1 marzo 2024 Luigi Bignami
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