Spazio

Marte: riecco Ingenuity! Ristabiliti i contatti con il drone-elicottero dopo 63 giorni di silenzio

Il 52° volo del martecottero Ingenuity della Nasa è ora nel registro ufficiale della missione. Al volo, avvenuto il 26 aprile 2023, erano seguiti 63 giorni senza alcuna comunicazione. Poi, il 28 giugno 2023, sono stati ristabiliti i contatt1.

Non smette di sorprendere Ingenuity, il piccolo elicottero della Nasa trasportato su Marte dal rover Perseverance. Avrebbe dovuto effettuare cinque voli di prova, ne ha realizzati ben 52. Ma ecco la sorpresa. Durante il 52° volo Ingenuity è atterrato dietro una collina che impediva ogni contatto con il rover-madre, il quale è incaricato di ricevere i deboli segnali dall'elicottero e inviarli alla Terra.

Quel volo è stato realizzato il 26 aprile, ma da allora i controllori della missione del Jet Propulsion Laboratory della Nasa avevano perso i contatti: non sapevano se era atterrato correttamente e se dopo oltre due mesi di perdita di contatti era ancora in buone condizioni. Ora la conferma che è andato tutto bene.

Fuori dai "radar". I dati giunti a terra dicono che il volo numero 52 è durato 139 secondi, durante i quali Ingenuity si è spostato per 363 metri e ha scattato alcune immagini della superficie marziana sottostante. «La parte del cratere Jezero (dove è atterrato Perseverance) che il rover e l'elicottero stanno attualmente esplorando ha molti terreni accidentati, il che rende "normale" l'interruzione delle comunicazioni tra rover e drone», spiega Josh Anderson del JPL, capo del team Ingenuity.

«L'obiettivo del team è di far sì che Ingenuity esplori le aree davanti a Perseverance, il che a volte implica spingersi temporaneamente oltre i limiti della comunicazione. Siamo entusiasti di essere tornati nel raggio di contatto con Ingenuity e di ricevere la conferma del volo 52».

il prossimo volo. Oltre 60 giorni sono tanti per aspettare i risultati di un volo, ma i dati ora indicano che tutto sta funzionando. Se il resto dei controlli di Ingenuity sarà positivo, l'elicottero potrebbe volare di nuovo entro le prossime due settimane.

L'obiettivo del volo 53 è un sito provvisorio a ovest rispetto al punto in cui si trova ora, dal quale il team intende effettuare un altro volo ancora più a ovest verso una nuova base operativa vicino a uno sperone roccioso che il gruppo di Perseverance è interessato a esplorare.

5 cose da sapere su Ingenuity

1. Ingenuity rappresenta il primo test di volo a motore su un altro pianeta.
2. L'elicottero pesa meno di 1,8 Kg: è stato costruito per essere abbastanza leggero e robusto da poter essere riposto sotto il rover durante il viaggio verso Marte e sopravvivere all'ambiente marziano.
3. Ingenuity è abbastanza potente per decollare nella sottile atmosfera di Marte (l'atmosfera marziana ha meno dell'1% della densità della Terra).
4. Ingenuity è stato progettato per volare fino a 90 secondi, a distanze di quasi 300 metri alla volta e a circa 3-4 metri dal suolo. 5. L'elicottero vola da solo, senza controllo umano. Deve decollare, volare e atterrare, con comandi minimi inviati in anticipo dalla Terra.

Ingegnoso. Ingenuity (in inglese "ingegno") sta dunque diventando un esploratore "ingegnoso" che permette ai geologi della Nasa di avere una visione dall'alto ravvicinata delle aree da esplorare con Perseverance. Un'operatività insperata, ma che si sta mostrando preziosa come non mai.

4 luglio 2023 Luigi Bignami
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