Le lune di Saturno giocano a Pac-Man

Mentre Curiosity cerca tracce di vita su Marte la sonda Cassini osserva curiose sagome delinearsi su due lune di Saturno, Mimas e Tethys. Astrofili ed esperti di videogame giurano di riconoscervi la sagoma inconfondibile di Pac-Man: date un'occhiata, che ne pensate?

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Se pensate che nello spazio, i satelliti di Saturno si annoino siete fuori strada. Gli scienziati della Nasa che seguono la missione Cassini li hanno sorpresi a giocare niente meno che a Pac-Man, in pieno revival anni '80. Scherzi a parte, i pattern rivelano i dati catturati dallo spettrometro a infrarossi della sonda, in cui le aree più calde sono quelle che tracciano la sagoma dal Pac-Man.
La curiosa figura era già stata osservata sul satellite Mimas nel 2010; adesso la Nasa ha rilasciato la foto "gemella" e quasi speculare dei dati termici relativi a Tethys, altra luna del pianeta con gli anelli.

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Il Pac-Man su Tethys è basato su dati ottenuti il 14 settembre 2011, quando la temperatura diurna della superficie raffigurata all'interno delle "fauci" del Pac-Man era più fredda dei dintorni di 29 gradi Fahrenheit (1,6 °C). La più alta temperatura registrata su Tethys (e chiamala alta, -184 °C) è comunque leggermente più fredda della più alta registrata su Mimas (-178°C).

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Secondo gli scienziati la curiosa sagoma evidenziata dai dati termici è dovuta al fatto che fasci di elettroni altamente energetici bombardino le lune alle basse latitudini, sul lato rivolto verso Saturno. Questi bombardamenti trasformano una superficie normalmente leggera e vaporosa in un duro strato di ghiaccio che si riscalda più lentamente nell'arco della giornata e si raffredda più lentamente di notte, spiegano gli scienziati. Un po' come succede allo strato di sabbia più vicino al mare, che è più fresco di giorno e più caldo la sera rispetto alla sabbia circostante.
Tethys, nell'immagine, è anche regolarmente bombardata dalle particelle ghiacciate provenienti da Encelado, un altro satellite di Saturno. Ma l'effetto di quest'altra "perturbazione" sembra essere minore di quello della pioggia di elettroni.

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La foto composita di Mimas risale invece al febbraio 2010. Questa luna di Saturno è stata più volte paragonata alla Morte Nera (guarda la foto), la stazione di battaglia spaziale della saga Guerre Stellari (George Lucas, 1977-2005).

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Spettacoli come questo non si vedono tutti i giorni: la sonda Cassini, che orbita intorno al pianeta degli anelli dal 2004, ha catturato questo magnifico ritratto color verde smeraldo il 17 ottobre scorso (le migliori foto inviate dalla sonda in questa gallery).

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Nell'immagine, il Sole è posizionato dietro Saturno, illuminando con i suoi raggi i finissimi frammenti di ghiaccio che compongono i suoi anelli. La sonda ha compiuto scatti del pianeta utilizzando filtri ultravioletti, infrarossi e visibili, e quello che vediamo è il risultato della sovrapposizione delle diverse istantanee.

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Le reciproche posizioni di sonda, pianeta e Sole non solo offrono le condizioni per uno scatto da manuale ma permettono anche agli scienziati di studiare la composizione di anelli e atmosfera più facilmente e con maggiore precisione.

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Ingrandendo la foto noterete, sulla sinistra sotto gli anelli, Encelado e Tethys, due delle lune di Saturno qui visibili come puntini bianchi (Encelado è quello più vicino agli anelli).

Guarda la sagoma di Pac-Man disegnata sulle due lune di Saturno

Se pensate che nello spazio, i satelliti di Saturno si annoino siete fuori strada. Gli scienziati della Nasa che seguono la missione Cassini li hanno sorpresi a giocare niente meno che a Pac-Man, in pieno revival anni '80. Scherzi a parte, i pattern rivelano i dati catturati dallo spettrometro a infrarossi della sonda, in cui le aree più calde sono quelle che tracciano la sagoma dal Pac-Man.
La curiosa figura era già stata osservata sul satellite Mimas nel 2010; adesso la Nasa ha rilasciato la foto "gemella" e quasi speculare dei dati termici relativi a Tethys, altra luna del pianeta con gli anelli.

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