Spazio

L'astronauta dell'Apollo, allergico alla Luna

La storia di Harrison "Jack" Schmitt, il geologo lunare dell'Apollo 17 che, dopo aver calpestato il nostro satellite, sviluppò un'intensa reazione alle polveri di regolite.

Il colmo per uno scienziato specializzato in rocce lunari? Scoprire, dopo averle calpestate, di essere allergico alle loro polveri. È proprio quel che accadde all'astronauta della Nasa Harrison Schmitt durante la missione Apollo 17, l'ultima a portare l'uomo sul suolo lunare.

Era il dicembre 1972 e Schmitt aveva appena concluso, insieme al collega Eugene Cernan (recentemente scomparso) l'esplorazione della Valle di Taurus-Littrow, a sudest del Mare della Serenità. Il parafango del rover lunare si era rotto, e l'intoppo aveva fatto girare le gomme in una nube di polveri che si erano infilate in ogni piega, giuntura e fessura della tuta di Schmitt.

Harrison Schmitt fotografato da Eugene Cernan accanto a un gigantesco masso lunare, nella Valle di Taurus-Littrow. © NASA/Eugene Cernan

I primi sintomi. Quando i due astronauti rientrarono nel LEM, si scrollarono il pulviscolo di dosso e si tolsero i caschi. Poco dopo, Harrison prese a starnutire; gli si chiusero le narici, gli vennero gli occhi rossi e un fastidio alla gola. I sintomi durarono per un paio d'ore: Schmitt, geologo lunare, era di fatto allergico alla Luna.

Onnipresente. La cosa, a posteriori, non sorprende. Quella delle polveri lunari fu tra le peggiori difficoltà affrontate durante le missioni Apollo. Gli astronauti ne lamentavano la persistenza: era quasi impossibile da eliminare del tutto, e solo apparentemente soffice.

Carta vetrata. Senza agenti erosivi come vento o acqua sulla superficie lunare, la polvere derivata dagli impatti di micrometeoriti sulla Luna risulta abrasiva come microschegge di vetro. Quella che investì Schmitt era così tagliente che riuscì a danneggiare i tre strati di kevlar degli stivali dell'astronauta.

Gli effetti sulla salute. Inalata, si insinua negli alveoli polmonari e può causare la versione lunare della silicosi, una malattia respiratoria tipica dei minatori. In più contiene ferro, che è stato collegato ai problemi di ipertensione accusati dagli astronauti dell'Apollo.

Imperterrito. L'allergia lunare non impedì comunque a Schmitt e Cernan di raccogliere il più alto numero di campioni lunari di ogni missione Apollo: una di queste rocce, la "Troctolite 76535", vecchia 4,2 miliardi di anni, ha permesso di studiare le proprietà del campo magnetico del nostro satellite. Schmitt trovò anche frammenti di rocce vulcaniche che provano che la Luna era un tempo geologicamente attiva, e ospitava acqua.

9 febbraio 2017 Elisabetta Intini
Ora in Edicola
Scopri il mondo Focus. Ogni mese in edicola potrai scegliere la rivista che più di appassiona. Focus il magazine di divulgazione scientifica più letto in Italia, Focus Storia per conoscere la storia in modo nuovo ed avvincente e Focus Domande & Risposte per chi ama l'intrattenimento curioso e intelligente.

Focus Storia torna con un nuovo numero ricco di approfondimenti appassionanti. Questo mese, uno speciale dedicato al fallito attentato a Hitler del 20 luglio 1944. Scopri come Claus von Stauffenberg pianificò l'Operazione Valchiria, la spietata rappresaglia che ne seguì e gli incredibili colpi di fortuna che salvarono il Führer da 40 attentati.

Esaminiamo anche come Stalin riuscì a sopravvivere ai numerosi tentativi di eliminarlo e i rischi corsi da Mussolini.

Esploriamo poi le grandi imprese come la conquista del K2, la spedizione che scalò la seconda cima più alta del mondo e la storia delle crociere con “E il navigar m’è dolce”, tra balli, sport, cibo e divertimento.

Raccontiamo la Grande Guerra attraverso le cartoline dell’epoca e vi diamo un'anteprima di una bella mostra a Buckingham Palace con le foto private dei reali.

Approfondiamo la storia del servizio di leva e delle Olimpiadi antiche, e rivivi l'epoca d'oro della televisione italiana con Corrado.

Non perdere questo numero di Focus Storia!

ABBONATI A 29,90€

Focus torna con un nuovo numero ricco di spunti e approfondimenti. Questo mese, ci immergeremo nel complesso mondo delle relazioni amorose, esplorando le basi scientifiche che le rendono durature e felici.

Cosa rende un amore duraturo? Quali sono i segreti delle coppie che superano le sfide del tempo? Focus risponde a queste domande svelando i meccanismi ormonali e fisiologici dei legami più solidi. Scopri il tuo profilo di coppia con un test utile e divertente per comprendere meglio la tua relazione.

Esploriamo anche il mondo della scienza e della tecnologia, dall'internet quantistica all'atomtronica, celebriamo il centenario dei planetari e scopriamo i segreti dell'alpinismo estremo.

Non perdere questo numero di Focus: conoscenza, passione e scoperta ti aspettano in ogni pagina!

ABBONATI A 31,90€
Follow us