Giorni fa fa un astronauta della Stazione spaziale ha catturato un fenomeno suggestivo che incornicia la Terra. E che fornisce anche indicazioni utili agli scienziati.

Questa fotografia a lunga esposizione è stata scattata dalla Stazione Spaziale Internazionale il 21 gennaio 2024, mentre sorvolava l'Oceano Pacifico a nord-est della Papua Nuova Guinea. Ci mostra la Terra avvolta in un "airglow", una banda luminescente prodotta da particolari interazioni chimiche (chemiluminescenza) che si verificano tra gli 80 e i 600 km dalla superficie terrestre.

Doppio spettacolo. In realtà in questo caso l'airglow è doppio: l'alone giallo è dovuto all'interazione con particelle di sodio presenti nell'atmosfera, mentre quello rosso è causato dall'ossigeno atomico.

L'interazione tra la luce del Sole, le particelle cariche e le molecole nell'atmosfera può creare una varietà di fenomeni luminosi, tra cui, i più famosi, sono le aurore polari. Fenomeni come l'airglow sono non solo molto spettacolari, ma possono risultare utili, perché possono aiutare gli scienziati a capire meglio quanto accade degli strati più alti dell'atmosfera.

1 febbraio 2024 Roberto Graziosi
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