Spazio

La bizzarra atmosfera di un pianeta extrasolare

La composizione atmosferica di un lontano pianeta nettuniano "rivela" quanto poco ancora sappiamo dei meccanismi di formazione dei pianeti.

HAT-P-26 b è un pianeta extrasolare di dimensioni simili a Nettuno che orbita attorno a una stella due volte più antica del Sole, a 437 anni luce da noi. L'esistenza del pianeta è nota dal 2010, ma la sua atmosfera - studiata attraverso i telescopi spaziali Hubble e Spitzer - ha appena rivelato di avere una composizione ricca d'acqua e povera di metalli. Una scoperta inattesa, che suggerisce un'origine diversa da quella cui siamo abituati per i pianeti del Sistema Solare.

Acquosa. È quanto afferma un articolo a cura del Goddard Space Flight Center a Greenbelt, nel Maryland, pubblicato su Science. La stretta orbita del pianeta, che completa un giro attorno alla sua stella (ossia "1 anno") ogni 4,23 giorni, ha permesso di studiare con attenzione la composizione della sua atmosfera mentre transitava davanti al proprio astro: è stata così rilevata la presenza d'acqua, nella misurazione più precisa mai effettuata per un pianeta di queste dimensioni.

Quanti metalli? Il parametro sull'abbondanza d'acqua è stato poi utilizzato per stabilire la ricchezza di metalli dell'atmosfera di HAT-P-26b (si sa infatti che la quantità acqua cresce in modo proporzionale alla presenza di metalli). Nel Sistema solare, la presenza di metalli in atmosfera è più bassa per i pianeti più grandi, come Giove e Saturno, e maggiore per quelli di dimensione inferiore come Urano e Nettuno, che si trovano più distanti dal Sole.

Intonsa. Tuttavia, l'atmosfera di HAT-P-26b è risultata molto più povera di metalli pesanti di quanto si credesse. L'involucro gassoso che lo avvolge è cioè "primitivo", non inquinato da tracce riconducibili a frammenti di formazione planetaria, e gli elementi pesanti si concentrano nel suo nucleo.

Al caldo. L'ipotesi è che l'esopianeta si sia formato molto più vicino alla stella madre o, più probabilmente, molto più tardi rispetto agli altri pianeti del suo sistema, rispetto a quanto accaduto a Urano e Nettuno. In questo modo la sua atmosfera non è stata "sporcata" dagli elementi pesanti contenuti nei frammenti di ghiaccio e polveri della nube di formazione planetaria.

15 maggio 2017 Elisabetta Intini
Ora in Edicola
Scopri il mondo Focus. Ogni mese in edicola potrai scegliere la rivista che più di appassiona. Focus il magazine di divulgazione scientifica più letto in Italia, Focus Storia per conoscere la storia in modo nuovo ed avvincente e Focus Domande & Risposte per chi ama l'intrattenimento curioso e intelligente.

Il racconto del decennio (1919-1929) che condusse un'Italia povera, ferita e delusa dalla Grande guerra nelle braccia di Mussolini. E ancora: distanziamento, lockdown, ristori... tutte le analogie fra la peste di ieri e il covid di oggi; come Anna Maria Luisa, l'ultima dei Medici, salvò i tesori artistici di Firenze; dalla preistoria in poi, l'impatto dell'uomo sull'ambiente e sul paesaggio.

ABBONATI A 29,90€

Il cervello trattiene senza sforzo le informazioni importanti per sopravvivere. Qual è, allora, il segreto per ricordare? Inoltre: gli ultimi studi per preservare la biodiversità; la più grande galleria del vento d'Europa dove si testano treni, aerei, navi; a che punto sono i reattori che sfruttano la fusione nucleare.


ABBONATI A 29,90€

Litigare fa ammalare? In quale sport i gatti sarebbero imbattibili? Perché possiamo essere cattivi con gli altri? Sulla Luna ci sono nuvole? Queste e tante altre domande e risposte, curiose e divertenti, sul nuovo numero di Focus D&R, d'ora in poi tutti i mesi in edicola!

ABBONATI A 29,90€
Follow us