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L'amante segreto della Stella Polare

La piccola chiazza confusa, accanto alla grande Stella Polare nella foto, è un astro di cui da tempo gli astronomi conoscevano l'esistenza, ma che non era mai stato fotografato prima. Fino a...

L'amante segreto della Stella Polare
La piccola chiazza confusa, accanto alla grande Stella Polare nella foto, è un astro di cui da tempo gli astronomi conoscevano l'esistenza, ma che non era mai stato fotografato prima. Fino a oggi.

La ricostruzione del sistema ternario della Stella Polare. Illustrazione: © Nasa/Esa. Guarda la carta del cielo
La ricostruzione del sistema ternario della Stella Polare. Illustrazione: © Nasa/Esa. Guarda la carta del cielo

Si sapeva della sua esistenza, ma nessuno finora era riuscito a vederlo. Discreto, invisibile, ma al contempo molto vicino: come i migliori amanti.
Stiamo parlando dell'astro compagno della Stella Polare, ritratto nella foto qui accanto.
Gli astronomi avevano ipotizzato la sua presenza già da tempo: periodicamente osservavano un'oscillazione che non poteva essere provocata altro che da un corpo celeste con il quale la Polare fa coppia, e che le orbita attorno modificandone l'assetto gravitazionale. Ma non si era mai riuscito ad osservarlo.
Piccola compagna. Per farlo si è dovuto spingere al massimo le possibilità di azione del telescopio Hubble.
Il risultato non è granché, ma è più che sufficiente per stilare un identikit della stella, ribattezzata Polaris Ab: si tratta di una nana situata a 3,2 miliardi di chilometri dalla Polare, meno di tre ore luce. «Ha una massa poco superiore a quella del Sole ed è poco più calda e luminosa» ha spiegato la scopritrice, l'astronoma Nancy Evans, dello Harvard-Smithsonian Center for Astrophysic.
"Triangolo" Siderale. La Stella polare è al momento un sistema formato da tre stelle: la Polare vera e propria (una stella gigante duemila volte più luminosa del Sole); una compagna che si può notare in alto nella foto e che è denominata Polaris B, scoperta già nel 1780; e la piccola Polaris Ab.
Il tutto a 430 anni luce da noi.

(Notizia aggiornata al 10 gennaio 2006)

10 gennaio 2006

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