Spazio

Embrioni di pianeti attorno alla stella 51 Ophiuchi

1 Ophiuchi è una giovane stella di tipo spettrale B che si trova ad una distanza da noi di circa 410 anni luce e che da qualche tempo era oggetto di...

1 Ophiuchi è una giovane stella di tipo spettrale B che si trova ad una distanza da noi di circa 410 anni luce e che da qualche tempo era oggetto di attenzione da parte degli astronomi perché sospettata di avere attorno a sé un disco di materia protoplanetaria. Adesso, grazie alle osservazioni effettuate dai due giganteschi telescopi gemelli Keck da dieci metri di diametro situati presso l’Osservatorio di Mauna Kea (Hawaii), è stata individuata in maniera estremamente chiara un’estesa e duplice nube di polveri. Si tratta di un’impresa senza precedenti, è infatti la prima volta che viene identificato un disco di materia così compatto attorno ad una stella così lontana.

Il più interno dei due dischi è composto da grani di polvere più grandi, intorno ai 10 micrometri o più di diametro, e si estende per circa 600 milioni di chilometri dalla stella. Il secondo disco è composto da grani più piccoli, con dimensioni inferiori a 1 micrometro, e si estende tra circa 1 miliardo e 180 miliardi di chilometri.
Il primo disco, posto nel Sistema Solare, andrebbe più o meno da Mercurio a poco meno della distanza dell’orbita di Giove. La parte interna del secondo sarebbe localizzata a metà strada tra le orbite di Giove e Saturno estendendosi sino a dieci volte la distanza a cui si trova la Fascia di Kuiper.

Questo disegno confronta la stella 51 Ophiuchi ed i suoi dischi di polvere con il Sole, i pianeti, gli asteroidi e la polvere zodiacale del nostro sistema planetario. Le zone formate da grani di polvere di maggiori dimensioni sono colorate in marrone chiaro, quelle più esterne, costituite da grani più piccoli, in viola. Le dimensioni dei pianeti non sono in scala.

Il disco interno, il primo ad essere stato individuato, è tra i più compatti mai scoperti finora, ed inizialmente il suo spettro e le sue caratteristiche chimiche denotavano una distanza molto più grande. Il motivo è spiegato proprio dalla presenza del secondo disco. Solitamente i dischi più esterni appaiono come una fascia separata, come quella di Kuiper, ma stavolta non è così. Il secondo disco sembra connesso a quello più interno.
Pianeti di tipo terrestre potrebbero essere in formazione all'interno dei vasti anelli di materia circumstellare che circondano 51 Ophiuchi, in particolare in quello interno. La loro densità di questi dischi di materia è stata stimata circa 100 mila volte superiore a quella delle polveri presenti sull’eclittica (il piano su cui orbita la Terra attorno al Sole).

51 Ophiuchi, la cui luminosità e pari a circa 250 volte quella del Sole dovrebbe essere quindi un protosistema planetario per certi versi analogo al nostro Sistema Solare come era poco più di 4,5 miliardi di anni fa.

28 settembre 2009 Mario Di Martino
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