Spazio

Laniakea, la nostra casa nell'Universo

La Via Lattea, il suo gruppo di galassie e altri 13 gruppi - miliardi e miliardi di stelle - formano Laniakea, l'Immenso Paradiso. E precipitano verso il Grande Attrattore. Ecco la nuova mappa dell'Universo.

Benvenuti a Laniakea, la nostra casa nel cosmo. È una casa molto grande, con un diametro di 500 milioni di anni luce (circa), dove convivono migliaia e migliaia di galassie più o meno simili alla nostra.

La recente scoperta di questi inattesi confini è dell’Istituto di astrofisica dell’Università delle Hawaii, e va interpretata. Tutti sappiamo che la Terra appartiene a un sistema solare e che quest’ultimo fa parte di una grande isola di stelle - circa 200 miliardi - che formano la nostra galassia, la Via Lattea. Da diversi anni gli astronomi sanno anche che la nostra galassia non viaggia sola nell’Universo, ma fa parte di una grande gruppo di galassie - un cluster - che tra loro estendono lunghi bracci di gas, polveri e materia oscura (materia di cui conosciamo l’esistenza, ma non la composizione).

Due rappresentazioni grafiche di Laniakea: la superficie esterna definisce il confine gravitazionale del supercluster, con le galassie che precipitano verso il Grande Attrattore. © SDvision interactive visualization software by DP at CEA/Saclay, France

IMMENSO PARADISO. Ora si è scoperto che questo cluster fa parte di un ancor più vasto super-cluster a cui è stato dato il nome hawaiano di Laniakea, che in lingua locale significa immenso paradiso, suggerito da Nawa‘a Napoleon, un linguista dell’Università delle Hawaii, in onore ai navigatori polinesiani che grazie alla loro profonda conoscenza dei cieli riuscivano a orientarsi e a navigare nell’Oceano Pacifico.

La nostra casa, dunque, è assai più vasta di quel che si pensava fino a poco tempo fa e comprende centinaia di milioni di miliardi di stelle: se potessimo pesare questa incredile quantità di materia dovremmo mettere, sull'altro piatto della bilancia, cento milioni di miliardi di stelle come il nostro Sole.

«Anche se i risultati finali sono stati ottenuti solo nelle ultime settimane, il lavoro ha richiesto decine di anni e la collaborazione di centinaia di astronomi che hanno aggiunto tasselli importanti a questo quadro. Ora possiamo dire che abbiamo un grande schema della struttura dell’Universo in cui viviamo», ha detto Brent Tully, responsabile dello studio pubblicato su Nature.

Cluster di galassie.

UNA GRANDE FAMIGLIA. Secondo lo studio, all’interno di Laniakea vi sarebbero 13 cluster di galassie, compreso il Grande Attrattore. Quest’ultimo è un insieme di galassie che creano una forte anomalia gravitazionale che attira a sé la maggior parte delle galassie di Laniakea. Ed è proprio studiando il moto di tutte le galassie che si è potuto capire che esse si muovono verso un punto preciso dell’Universo. Il lavoro è risultato ancor più complesso perché ogni galassia tende ad allontanarsi dalle altre (è l'effetto del Big Bang) e dunque si è dovuto scindere i movimenti di ogni singola isola di stelle.

Ma Laniakea è immobile nello spazio? Sembrerebbe di no. Secondo una ricerca ancora da approfondire, questo super-cluster starebbe scivolando verso la concentrazione di galassie chiamata Shapley, «una concentrazione di galassie adiacente alla nostra e verso la quale punteremo le nostre ricerche future», ha dichiarato Tully.

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4 settembre 2014 Luigi Bignami
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