Come funziona BEAM, il modulo gonfiabile per la ISS

La Nasa sta per testare il primo ampliamento gonfiabile per la Stazione Spaziale Internazionale. Che cos'è e a cosa serve BEAM, il cilindro "pop-up" della Bigelow Aerospace.

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BEAM (Bigelow Expandable Activity Module) è un modulo espandibile in un materiale flessibile, creato dalla Bigelow Aerospace e pensato - per ora - per agganciarsi alla ISS. Eccolo nella versione "compatta", mentre viene issato sulla capsula Dragon che lo condurrà alla meta.

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A fine maggio il braccio robotico della ISS lo posizionerà accanto al nodo Tranquillity della Stazione Spaziale, e lì l'habitat sarà gonfiato in un processo che richiederà 45 minuti.

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Una volta gonfiato, BEAM raggiungerà un volume di 16 metri cubi. Quanto una grossa tenda da campeggio familiare.

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Gli astronauti della ISS pressurizzeranno il modulo e vi entreranno per periodi di tempo limitati, nei quali condurranno esperimenti per misurare temperatura, pressione, radiazioni e resistenza agli impatti con detriti spaziali.

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L'interno del modulo in uno spaccato. BEAM è fabbricato in un materiale due volte più resistente del Kevlar.

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BEAM rimarrà agganciato alla ISS per due anni, e poi sarà lasciato disintegrare in atmosfera.

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Il progetto della Bigelow Aerospace si sviluppa dal concept TransHab della Nasa, un sistema espandibile su 4 livelli pensato negli anni '90 per ampliare lo spazio abitabile per gli astronauti, ma accantonato nel 2000 per mancanza di fondi.

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La Bigelow Aerospace ne ha acquistato il brevetto e ne ha realizzata una versione moderna.

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Per ora il prototipo, già testato nelle stazioni sperimentali orbitanti della Bigelow Genesis 1 e 2, sarà testato come aggiunta e ampliamento della Stazione Spaziale.

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Ma in futuro versioni più grandi di BEAM potrebbero essere usate per allestire basi di ricerca private, hotel spaziali o moduli abitativi per gli astronauti in missione su Marte e sulla Luna.

BEAM (Bigelow Expandable Activity Module) è un modulo espandibile in un materiale flessibile, creato dalla Bigelow Aerospace e pensato - per ora - per agganciarsi alla ISS. Eccolo nella versione "compatta", mentre viene issato sulla capsula Dragon che lo condurrà alla meta.