Che cosa è l’anno luce?

L’anno luce è una misura di distanza che si usa in astronomia. A quanti chilometri corrisponde? In quanto tempo possiamo percorrere quella distanza con i mezzi che abbiamo oggi?

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L’anno luce è una misura di distanza usata in astronomia: corrisponde alla distanza percorsa dalla luce nel vuoto nell'arco di un anno o, se preferite, alla distanza che un oggetto percorrerebbe se viaggiasse a velocità uguale a quella della luce nel vuoto, ossia quasi 300.000 chilometri al secondo (vedi come è stata calcolata), per un anno tropico, cioè 365 giorni, 5 ore, 48 minuti e 46 secondi.

 

1 anno luce
equivale a circa 9.460.730.472.581 chilometri
(9.460 miliardi di km).

 

In quanto tempo possiamo percorrere oggi questa distanza?

 

La velocità di fuga dalla Terra è di circa 40.000 km/h.

 

Sfruttando per le nostre sonde l'effetto fionda dei fly-by attorno a vari pianeti, possiamo lanciare una navicella fino a 60.000 km/h - e persino 80.000 km/h (come nel caso di New Horizons), ma questo è probabilmente il massimo di cui siamo capaci, almeno per adesso.

 

Perciò una nostra navicella

 

a 80.000 km/h
percorre 1 anno luce
in circa 13.500 anni

 

Altre misure. Gli astronomi utilizzano due altre unità di misura: le unità astronomiche (UA) e i parsec.

 


Unità astronomiche: soprattutto per misurare le distanze nel sistema solare. Corrisponde alla distanza media Terra-Sole, circa 149.597.870 chilometri (149 milioni di chilometri): quando la precisione non è rilevante, si "arrotonda" a 150 milioni di chilometri.

 

Con il parsec, gli astronomi esprimono le distanze tra le stelle: 1 parsec (abbreviazione di "parallasse secondo") equivale a 3,26 anni luce e corrisponde alla distanza dalla quale un osservatore vedrebbe il raggio medio dell'orbita terrestre (1 unità astronomica) sotto un angolo di 1 secondo d'arco.

 


Ricapitolando:
1 UA = 150 milioni di chilometri = distanza Terra-Sole
1 anno luce = 63.067 UA = 9.460.000.000.000 di chilometri
1 parsec = 3,26 anni luce = 205.597 UA = 30.840.000.000.000 (30.840 miliardi) di chilometri

 

Correzione dell'1/3/2017: il tempo necessario a percorrere 1 anno luce con le attuali tecnologie è 13.500 anni circa, non 27.000 come indicato in precedenza.

 

24 febbraio 2017 | Focus.it