Scienze

Un tassello importante nella storia degli artropodi

Sei fossili di Kylinxia zhangi, animali chimera simili a gamberi con cinque occhi, ricostruiscono una fase poco nota dell'evoluzione degli artropodi.

Almeno 8 specie su 10 tra quelle classificate sulla Terra appartengono al phylum degli artropodi, un tipo animale che comprende i crostacei, gli insetti, gli aracnidi. Questa grossa fetta di fauna domina il pianeta dal periodo Cambriano, eppure ci sono ancora alcuni passaggi della loro storia evolutiva che ci sfuggono.

A venirci in soccorso è una creatura con bizzarre caratteristiche anatomiche vissuta 520 milioni di anni fa. Uno studio su Nature descrive sei fossili della nuova specie, la Kylinxia zhangi, riportate alla luce nel deposito cambriano della "fauna di Chengjiang" in Cina: il ritratto che emerge è quello di una sorta di anello mancante tra gli artropodi moderni e altri gruppi animali estinti ad essi affini.

Antico e moderno. I ricercatori del Nanjing Institute of Geology and Palaeontology hanno scelto per la nuova specie un nome ispirato a una chimera della mitologia cinese (la Kylin). In effetti l'animale, che ricorda un gambero, mostra caratteristiche "miste". Come i moderni artropodi presenta un esoscheletro sclerificato (cioè rigido e con funzioni di supporto), un corpo formato da tanti segmenti e zampe articolate.

Allo stesso tempo, però, ha ancora tratti fisici propri di antichi animali del Cambriano che si pensano lontanamente imparentati con gli artropodi: cinque occhi, come l'Opabinia, e appendici allungate per cacciare come l'Anomalocaris, un predatore apicale del Cambriano apparentemente simile agli artropodi (ma classificato insieme all'Opabinia in un altro gruppo, i Dinocarida).

Il Kylinxia zhangi nel suo habitat naturale in fondo al mare, in un'illustrazione scientifica. I fossili ritrovati in ottime condizioni di conservazione comprendono i tessuti molli di occhi, sistema nervoso e apparato digerente. © D-Y Huang e H Zeng

Il passaggio che mancava. L'Anomalocaris è considerato una forma ancestrale di artropode, ma alcune sue differenze macroscopiche con gli artropodi moderni hanno sempre fatto sospettare che vi fossero anelli mancanti tra questo predatore e il phylum che conosciamo. «I nostri risultati - dice Zhu Maoyan, tra gli autori dello studio - indicano che la collocazione evolutiva del Kylinxia è proprio tra l'Anomalocaris e i veri artropodi». «La specie rappresenta un fossile di transizione previsto dalla teoria dell'evoluzione di Darwin. Riempie il divario evolutivo tra l'Anomalocaris e i veri artropodi, e forma un anello mancante chiave nelle origini di questo tipo animale» aggiunge il collega Zeng Han.

10 novembre 2020 Elisabetta Intini
Ora in Edicola
Scopri il mondo Focus. Ogni mese in edicola potrai scegliere la rivista che più di appassiona. Focus il magazine di divulgazione scientifica più letto in Italia, Focus Storia per conoscere la storia in modo nuovo ed avvincente e Focus Domande & Risposte per chi ama l'intrattenimento curioso e intelligente.

Scipione e Annibale, Mario e Silla, Demostene e Filippo II di Macedonia... I giganti della Storia che hanno passato la loro vita a combattersi, sui campi di battaglia e non solo. E ancora: l'omicidio di Ruggero Pascoli, il padre del famoso poeta, rimasto impunito; il giro del mondo di Magellano e di chi tornò per raccontarlo; la rivoluzione scientifica e sociale della pillola anticoncezionale; nelle prigioni italiane dell'Ottocento; come, e perché, l'Inghilterra iniziò a colonizzare l'Irlanda.

 

ABBONATI A 29,90€

Tigri, orsi, bisonti, leopardi delle nevi e non solo: il ricco ed esclusivo dossier di Focus, realizzato in collaborazione con il Wwf, racconta casi emblematici di animali da salvare. E ancora: come la plastica sta entrando anche nel nostro organismo; che cos’è l’entanglement quantistico; come sfruttare i giacimenti di rifiuti elettronici; i progetti più innovativi per poter catturare l’anidride carbonica presente nell’atmosfera.

ABBONATI A 31,90€
Follow us