Scienze

La sonda Messenger comincia a studiare Mercurio

La sonda Messenger studia il pianeta.

Per la prima volta una sonda umana guarda da vicino e studia il più piccolo e strano pianeta del nostro sistema solare: Mercurio.

“Puoi seguire online le avventure di Messanger”

Operazione storica - La sonda spaziale Messenger della NASA è riuscita a immettersi con successo in orbita intorno al piccolo pianeta lo scorso giovedì notte. È un momento storico: il viaggio che Messenger ha compiuto per arrivare fino a Mercurio è durato sei anni e mezzo e il piccolo pianeta è il quinto corpo celeste del nostro sistema solare in cui la NASA riesce a entrare nell'orbita da quando esistono i voli spaziali, Terra e Luna incluse.

Ne valeva la pena - Secondo il capo delle operazioni di Messenger, l'ingegner Eric Finengan: "Valeva il costo". Attualmente la sonda Messenger sta viaggiando in un'orbita quasi perfetta: 120 miglia sopra la superficie del pianeta. Secondo l'ing. Finnegan: "C'è molto lavoro ancora da fare, ma siamo lì".

Pianeta inospitale - Mercurio non è un pianeta difficile da raggiunger, ma è uno dei più estremi del sistema solare: le temperature ondeggiano tra gli 800 gradi Fahrenheit nelle aree esposte al Sole e 300 gradi Farhreneit nei crateri più freddi e scuri. Secondo i Radar ci sono anche formazioni ghiacciate in questi crateri, valutazione che le osservazioni di Messenger dovranno confermare.

Un precedente, 40 anni fa - Nel 1970 la NASA spedì un'altra sonda verso Mercurio: Mariner, che inviò alcune immagini di metà del piccolo pianeta roccioso. Il responsabile della missione degli anni '70, Robert Strom dell'Università dell'Arizona, è molto eccitato per il recente successo di Messenger "Abbiamo aspettato 36 anni per questo giorno. È incredibile”. Robert Storm ha descritto come la missione di 40 anni fa fu davvero complicata: i controlli dalla Terra per mantenere in orbita la sonda erano il punto focale della missione, infatti i segnali necessitavano di ben 8 minuti per coprire la distanza di circa 160 millioni di chilometri.

Messaggi dallo spazio - La NASA, attraverso un account dedicato a Messenger, fornisce aggiornamenti continui sull'evolversi della missione, a partire dall'arrivo nei pressi del piccolo pianeta. Messenger ha scambiato anche dei tweets di auguri e buona fortuna con Voyager 2, una delle più antiche e lontane missioni della NASA: Voyager 2 è stata lanciata nel 1977 ed è ora ai confini del nostro sistema solare. La sonda Messenger, il cui costo è di circa 446 millioni di dollari, è stata lanciata nel 2004. Dal prossimo mese dovrebbe cominciare a inviare sulla Terra le immagini e i dati relativi ai campi magnetici e alla densità di Mercurio.

Scopri le meraviglie della Terra

18 marzo 2011
Ora in Edicola
Scopri il mondo Focus. Ogni mese in edicola potrai scegliere la rivista che più di appassiona. Focus il magazine di divulgazione scientifica più letto in Italia, Focus Storia per conoscere la storia in modo nuovo ed avvincente e Focus Domande & Risposte per chi ama l'intrattenimento curioso e intelligente.

Come sarebbe stata (e sarebbe) la nostra vita senza cani, gatti, cavalli, topi, api, scimmie? Abbiamo girato la domanda direttamente a loro, gli animali, per farci raccontare che cosa e quanto hanno fatto per l'uomo fin dalla notte dei tempi. Perché non c'è evento, guerra, scoperta, epidemia che si possa ripercorrere senza valutare il ruolo svolto dagli altri abitanti del Pianeta.

ABBONATI A 29,90€

Perché viaggiamo? L'uomo viaggia da sempre con gli scopi più diversi, ma solo da poco tempo lo fa anche per divertirsi. E tu, che viaggiatore sei?Scoprilo con il test. E ancora: come sono i rifugi antiatomici della Svizzera e degli Usa; come si gioca la guerra dell’informazione nel Web; perché i Sapiens sono rimasti l’unica specie di Homo sulla Terra; gli amici non sono tutti uguali perché il rapporto con loro dipende dalla personalità, dal sesso e dal tempo che si passa insieme. Fai il test: che tipo di amici hai?

ABBONATI A 31,90€
Follow us