Scienze

Il nonno è un oritteropo

Il patrimonio genetico di uno strano animale africano è quello che ha subito meno modifiche.

Il nonno è un oritteropo
Il patrimonio genetico di uno strano animale africano è quello che ha subito meno modifiche.

L'oritteropo è il mammifero con il patrimonio genetico meno modificato dall'evoluzione.© Proceedings of the National Academy of Sciences
L'oritteropo è il mammifero con il patrimonio genetico meno modificato dall'evoluzione.
© Proceedings of the National Academy of Sciences

Con un risultato sorprendente, alcuni biologi hanno scoperto che il patrimonio genetico più simile a quello degli antenati dei mammiferi appartiene a una strana specie africana mangiatrice di termiti, l'oritteropo. Questo non significa ovviamente che l'animale (il cui nome latino è Orycteropus afer) sia veramente l'antenato di tutti i mammiferi, ma solo che il suo patrimonio genetico ha subito meno “rimescolamenti” di tutte le altre specie. L'oritteropo è un animale notturno e vive in tutta l'Africa a sud del Sahara; esce di notte per rompere i nidi di termiti e mangiarne gli abitanti.
È parente alla lontana di elefanti e dugonghi (strani erbivori marini), e insieme ad essi e poche altre specie forma un gruppo di mammiferi che sono stati definiti Afrotheria. La disposizione dei geni nei cromosomi di questi animali si è conservata, nel corso dell'evoluzione, più che in tutti gli altri mammiferi, e per questo gli afroteri sono considerati più primitivi degli altri mammiferi. Tra di essi, il più simile come struttura dei geni ai nostri antenati comuni, che vissero un centinaio di milioni di anni fa, è proprio l'oritteropo.

(Notizia aggiornata al 28 gennaio 2003)

24 gennaio 2003
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