Scienze

Il cugino piumato del Velociraptor

Il fossile di un parente alato del dinosauro star di Jurassic Park, con penne simili a quelle di aquile e avvoltoi, è stato rinvenuto in Cina.

Una regione cinese da tempo nota come "cimitero" dei dinosauri ha svelato un nuovo tesoro: il fossile di una nuova specie di rettile preistorico imparentato con il Velociraptor, munito di ali sorprendentemente simili a quelle degli uccelli moderni (benché inadatte al volo).

I resti molto ben conservati dell'animale, dal nome scientifico di Zhenyuanlong suni, sono stati rinvenuti nella zona occidentale della provincia cinese di Liaoning, da un team di archeologi dell'Università di Edimburgo e dell'Accademia Cinese di Scienze Geologiche.

Il fossile di Zhenyuanlong suni. © Junchang Lu

Piume fatte e finite. Vissuto nel Cretaceo, 125 milioni di anni fa, l'animale poteva raggiungere il metro e mezzo di lunghezza: benché fossili di dinosauri alati siano già stati scoperti in passato, questo è il più grande fossile mai rinvenuto a presentare ali piumate eccezionalmente ben preservate.

Ali multistrato. Quelle del Zhenyuanlong suni comprendevano diversi strati di penne molto simili a quelle degli uccelli moderni, ciascuna delle quali con una struttura centrale e sottili diramazioni laterali. La scoperta è importante perché molti dei dinosauri piumati scoperti finora presentano ali coperte da una sorta di peluria, ma non mostrano segni di piume analoghe a quelle dei pennuti attuali.

Il dettaglio delle piume. © Junchang Lu

Guarda che piume! A cosa servissero ali così ben studiate, non è dato saperlo. Troppo corte per supportare il volo, erano forse un residuo evolutivo che il dinosauro ostentava in particolari situazioni, in modo non dissimile da come i pavoni mostrano la coda (le penne ricoprivano anche la coda del Zhenyuanlong suni).

Un look diverso. «Questo nuovo dinosauro è uno dei parenti più vicini del Velociraptor, ma sembra un uccello» commenta Steve Brusatte, coautore dello studio. «È un dinosauro con ali enormi fatte di penne, come quelle di aquile e avvoltoi. I film hanno sbagliato: i Velociraptor potevano avere anche questo aspetto».

16 luglio 2015 Elisabetta Intini
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