Salute

Perché il senso dell'olfatto peggiora con l'età

Non è solo suggestione: l'invecchiamento dei mammiferi si accompagna a un effettivo deterioramento dell'odorato. Uno studio sulle cellule nervose dei topi ha chiarito le cause.

Con l'avanzare dell'età spesso cala la vista, ma con l'olfatto non va meglio: può capitare di accorgersi che gli odori non sono percepiti con l'efficienza di un tempo. In parte, i motivi sono noti: nei mammiferi la produzione di nuovi neuroni (neurogenesi) è soprattutto confinata alla prima infanzia, e prosegue in età adulta solo in alcune regioni cerebrali. I neuroni olfattivi fanno eccezione, poiché si sviluppano da cellule staminali in più fasi intermedie. La produzione di neuroni per i bulbi olfattivi, la parte del sistema nervoso che per prima raccoglie gli stimoli odorosi, continua per l'intera vita di un individuo.

Seguite in diretta. I ricercatori dell'Helmholtz Zentrum di Monaco e dell'University Medical Centre Mainz, in Germania, hanno seguito lo sviluppo delle staminali nel cervello di topo per chiarire in che punto della catena di produzione si formino gli intoppi responsabili della diminuita sensibilità.

Il team ha conferito alle singole cellule staminali e ai loro discendenti (chiamati "cloni") specifici colori, in modo che ogni linea cellulare fosse chiaramente identificabile dalla propria tonalità. In un successivo passaggio, sono stati confrontati staminali e cloni di cervelli di topo giovani e anziani, per vedere quale fosse il contributo di queste cellule alla neurogenesi di neuroni olfattivi maturi.

Alle origini del problema. La grande quantità di dati è stata data in pasto a un sistema di intelligenza artificiale, che ha così concluso: l'abilità dei neuroni olfattivi di autorinnovarsi cala con l'età, soprattutto per le defaillance di una popolazione di cellule detta "di amplificazione e transito", che costituisce una tappa intermedia tra le staminali indifferenziate e i neuroni specializzati finali. Nei topi anziani ci sono meno cellule staminali che si differenziano in neuroni olfattivi, e allo stesso tempo una più elevata quiescenza delle staminali, che tendono a rimanere tali più a lungo, anziché adoperarsi per maturare. Quasi come fossero "impigrite".

5 gennaio 2019 Elisabetta Intini
Ora in Edicola
Scopri il mondo Focus. Ogni mese in edicola potrai scegliere la rivista che più di appassiona. Focus il magazine di divulgazione scientifica più letto in Italia, Focus Storia per conoscere la storia in modo nuovo ed avvincente e Focus Domande & Risposte per chi ama l'intrattenimento curioso e intelligente.

Focus Storia ci porta indietro al 1914, l'anno fatale che segnò l'inizio della Prima Guerra Mondiale. Attraverso un'analisi dettagliata degli eventi, delle alleanze politiche e degli imperi coloniali, la rivista ricostruisce il contesto storico che portò al conflitto.

Scopriremo le previsioni sbagliate, le ambiguità e il gioco mortale delle alleanze che contribuirono a scatenare la guerra. Un focus sulle forze in campo nel 1914 ci mostrerà l'Europa divisa in due blocchi pronti allo scontro, mentre un'analisi delle conseguenze della pace di Versailles ci spiegherà perché non durò a lungo.

Non mancano le storie affascinanti come quella di Agnès Sorel, amante di Carlo VII, e di Moshe Feldenkrais, inventore dell'omonimo metodo terapeutico. Un viaggio nell'arte ci porterà alla scoperta della Street Art e della Pop Art nel nuovo JMuseo di Jesolo, mentre uno sguardo alla scienza ci farà conoscere le scienziate che non hanno avuto i meritati riconoscimenti.

ABBONATI A 29,90€

Focus si immerge nel Mediterraneo con un dossier speciale: un ecosistema minacciato, ma ricco di biodiversità e aree marine protette cruciali. Scopriremo l'importanza della Posidonia oceanica e le minacce alla salute del mare.

La rivista esplora anche scienza e tecnologia, svelando i segreti dei papiri di Ercolano e portandoci dietro le quinte del supercomputer Leonardo. Un viaggio nell'archeoastronomia e un'inchiesta sul ruolo del tatto nella società umana arricchiscono il numero.

Non mancano approfondimenti sulla salute, con un focus sull'Alzheimer e consigli per migliorare il sonno. La tecnologia è protagonista con uno sguardo al futuro dei gasdotti italiani e alle innovazioni nel campo delle infrastrutture. Infine, uno sguardo all'affascinante mondo dell'upupa.

ABBONATI A 31,90€
Follow us