Salute

Epatite C: non tutte le persone sono ugualmente vulnerabili

Una ristretta popolazione di cacciatori-raccoglitori africani ha una variante genetica che rende più facile produrre una risposta antivirale adeguata all'infezione.

Circa il 3% della popolazione mondiale - 170 milioni di persone - è affetto da epatite C, un'infezione silenziosa che può proseguire, non diagnosticata, per decenni, e che è alla base di alcune delle più gravi malattie del fegato (come cirrosi e tumori). Come questo virus sia riuscito a diffondersi fino a divenire un'emergenza sanitaria globale non è chiaro, ma un nuovo studio pubblicato su PLOS Pathogen fornisce alcuni elementi per rispondere.

In base alla ricerca dell'Università di Glasgow, una molecola che dovrebbe difenderci dal virus dell'epatite C e da altri patogeni risulta più debole nell'uomo rispetto, per esempio, a come si presenta negli scimpanzé. Questa difesa attenuata rende più facile per il virus infettare l'uomo, e gli permette di passare inosservato per decenni, mentre invade le cellule del fegato.

Siamo sotto attacco! Davanti all'attacco dell'HCV (Hepatitis C Virus) non siamo del tutto disarmati. Quando una cellula (in questo caso, del fegato) è colpita produce, forse stimolata dall'acido nucleico del virus stesso, molecole antivirali dette interferoni, che rilascia rapidamente anche alle cellule vicine, al sangue e al sistema linfatico, come in un avanzato meccanismo d'allarme.

Nelle cellule del fegato sembra funzionare piuttosto bene una classe di interferoni denominata lambda. Curiosamente, però, un tipo di interferone lambda, chiamato IFNL4, è allo stesso tempo poco efficiente nel debellare del tutto l'infezione da epatite C, e permette al virus di proliferare indisturbato e a lungo.

Più protetti. Il team di scienziati ha analizzato la diversità dei geni che lo producono per capire se alcune persone siano meglio corazzate contro il virus dell'epatite C. Si è così scoperto che una rara versione dell'IFNL4, presente solo nei Pigmei (un gruppo di cacciatori-raccoglitori dell'Africa centrale) è molto più efficiente delle altre nel fermare l'avanzata del virus nelle colture di cellule infette in laboratorio. Questa versione ha proprietà simili a quelle dell'interferone IFNL4 presente negli scimpanzé. Tutte le altre popolazioni umane, per qualche ragione ancora non nota, presentano varianti meno protettive del gene.

Gli scimpanzé sono gli unici altri animali, a parte l'uomo, a poter essere contagiati dal virus dell'epatite C, ma i test su questi animali sono banditi, e nonostante gli sforzi è risultato finora impossibile trovare focolai di epatite C tra scimpanzé in libertà. Studiare il sistema immunitario di popolazioni umane che conservano una versione di IFNL4 più capace di una risposta antivirale potrebbe aiutare a far luce sui meccanismi protettivi contro questa malattia.

19 ottobre 2018 Elisabetta Intini
Ora in Edicola
Scopri il mondo Focus. Ogni mese in edicola potrai scegliere la rivista che più di appassiona. Focus il magazine di divulgazione scientifica più letto in Italia, Focus Storia per conoscere la storia in modo nuovo ed avvincente e Focus Domande & Risposte per chi ama l'intrattenimento curioso e intelligente.

Cento anni fa, il 10 giugno 1924, Giacomo Matteotti moriva trucidato per mano di sicari fascisti. In questo numero di Focus Storia ricostruiamo le fasi dell’agguato, la dinamica del delitto e le terribili modalità dell’occultamento del corpo. Ma anche le indagini, i depistaggi, il processo farsa e le conseguenze politiche che portarono l’Italia nel baratro della dittatura.

E ancora: quando, per prevenire gli avvelenamenti, al servizio di principi e papi c’erano gli assaggiatori; la vita spericolata e scandalosa dell’esploratore Sir Richard Burton; tutto sul D-Day, il giorno in cui in Normandia sbarcarono le truppe alleate per liberare l’Europa dal dominio nazista

ABBONATI A 29,90€

Un dossier sulla salute esplora i possibili scenari di un mondo senza sigarette, analizzando i vantaggi per la salute, l'ambiente e l'economia. Un'inchiesta sul ruolo dei genitori nell'educazione dei figli ci porta a riflettere sull'importanza delle figure genitoriali, con un focus sulla storia di Jannik Sinner.

Ampio spazio è dedicato alla scienza e alla tecnologia, con articoli sull'energia nucleare, i reattori nel mondo e un'intervista esclusiva a Roberto Cingolani sulla transizione energetica. Un viaggio nell'archeoastronomia ci svela come l'uomo abbia misurato il tempo attraverso i fenomeni celesti.

Non mancano approfondimenti sulla salute, con una guida completa sulla dengue e focus sulla caduta dei capelli, problema molto diffuso tra gli uomini. La sezione animali ci regala immagini sorprendenti di pinguini, primati e canguri.

ABBONATI A 31,90€
Follow us