Scienza

Epatite B, il virus accompagna l'uomo da millenni

La più ampia analisi di DNA antico realizzata finora ha permesso di risalire all'origine e all'evoluzione del virus che causa una delle infezioni più serie e diffuse al mondo.

L'epatite B, provocata dal virus HBV, è una malattia infettiva che accompagna l'umanità da migliaia di anni. Lo ha appena dimostrato uno studio che ha analizzato il genoma di alcune centinaia di individui vissuti nelle regioni tra l'Europa e l'Asia dall'età del bronzo fino al Medioevo, in quella che è la più vasta indagine genetica svolta fino ad oggi sul DNA antico.

Oltre a gettare nuova luce sulla storia e sulle migrazioni delle popolazioni nelle steppe euroasiatiche, crocevia della storia dell'umanità negli ultimi cinquemila anni, lo studio ha anche permesso di sequenziare il genoma del virus HBV per comprenderne meglio l'origine e l'evoluzione, oggetto anche oggi di dibattito tra gli studiosi.

Il virus nelle steppe. Il team internazionale di ricercatori, guidato da studiosi dell'Università di Copenaghen, ha sequenziato il DNA antico dai resti di 304 individui vissuti tra 7.000 anni e alcune centinaia di anni fa: 25 di loro, circa il 12 per cento, erano stati infettati dal virus HBV. Ma secondo i ricercatori è probabile che i tassi di infezione nella popolazione fossero più alti.

Studiando il genoma del virus gli scienziati hanno riconosciuto 12 ceppi diversi, inclusi alcuni che oggi sono estinti. Questi virus antichi erano presenti in regioni che non coincidono con quelle in cui si trovano oggi, a dimostrazione - secondo i ricercatori - che la storia della diffusione del virus è più complessa e intricata di quello che si pensava. I nuovi dati, in particolare, sembrano smentire del tutto l'ipotesi secondo cui il virus dell'epatite B è arrivato dall'America circa 500 anni fa. L'HBV era invece presente fin dall'età del bronzo nelle popolazioni delle steppe tra l'Europa e l'Asia, da dove si è diffuso seguendo le migrazioni umane.

Lo studio ha fornito inoltre una specie di catalogo delle mutazioni che il virus ha subito nel passato, dando un'idea delle variazioni che potrebbe acquistare in futuro. Un modo per conoscerlo meglio, e per cercare di mettere a punto trattamenti per combatterlo, perché al contrario dell'epatite C, per la quale sono stati sviluppati potenti (e costosi) farmaci per trattare l'infezione, non esiste oggi una cura radicale per l'epatite B.

Malattia subdola. Quasi 260 milioni di persone nel mondo hanno oggi un'infezione cronica da virus dell'epatite B, e si calcola che circa 600.000 ogni anno muoiano per le conseguenze. Il contagio del virus avviene tramite esposizione a sangue infetto, o sperma e liquidi vaginali.

La maggior parte degli adulti infettati guarisce completamente, e a volte non si accorge neppure dell'infezione, che decorre senza sintomi. Soprattutto nei bambini, però, e in una minoranza di persone, la malattia si cronicizza. A quel punto, l'infiammazione del fegato può portare alla cirrosi e a tumori epatici. Circa l'80 per cento dei tumori del fegato sono dovuti proprio al virus.

Per prevenire l'infezione oggi c'è un vaccino, che in Italia è obbligatorio dal 1991 per i nati a partire dal 1979: il vaccino è consigliato anche a chi può avere contatti diretti con persone affette e con i loro fluidi corporei, come il personale medico e i familiari dei pazienti.

11 maggio 2018 Chiara Palmerini
Ora in Edicola
Scopri il mondo Focus. Ogni mese in edicola potrai scegliere la rivista che più di appassiona. Focus il magazine di divulgazione scientifica più letto in Italia, Focus Storia per conoscere la storia in modo nuovo ed avvincente e Focus Domande & Risposte per chi ama l'intrattenimento curioso e intelligente.

In viaggio con Dante Alighieri: per scoprire il “suo” Medioevo, seguirlo sulla via dell'esilio e capire i motivi che lo spinsero a scrivere la Divina Commedia, pietra miliare della lingua e della letteratura italiana. E ancora: i segreti di Madame Claude, la maitresse più famosa di Parigi che “inventò” le ragazze squillo; nella Napoli di Gioacchino Murat, il cognato coraggioso e spavaldo di Napoleone.

ABBONATI A 29,90€

Le nostre attività lasciano un’impronta sull’ambiente, ma dobbiamo vivere in un mondo più sostenibile. Come fare? Inoltre: Voyager 2, la navicella più longeva nella storia delle missioni spaziali; come funzionano i reparti di terapia intensiva dove si curano i malati della CoViD-19; cos'è davvero il letargo per gli animali.

ABBONATI A 29,90€

Sul nuovo numero di Focus Domande&Risposte tantissime domande e risposte curiose e inaspettate nel nome della scienza. Per esempio: è vero che la musica fa cambiare sapore al formaggio? E che mariti e mogli con il tempo si assomigliano? E che la solitudine cambia il nostro cervello?

ABBONATI A 29,90€
Follow us