Storia

Quando si sono formate le mascelle? Comparivano già in un grosso verme che dominava i mari

Scoperto in Groenlandia il fossile di uno dei primi predatori pelagici dotati di mascelle, era il più grande nel Cambriano inferiore.

Circa 540 milioni di anni fa, qualcuno, fra i vermi che "pascolavano" sui fondali marini, trovò più conveniente nutrirsi di qualche suo vicino disattento, un bel concentrato di proteine, invece di cercare qua e là particelle vegetali. Ebbero così origine, per afferrare le prede e mangiarle, le mascelle.

Protezioni. Ci fu allora una corsa agli armamenti: coperture esterne resistenti e conchiglie protettive, occhi per vedere, antenne per sentire, arti per meglio spostarsi sui fondali. Fu a questo punto che qualcuno sviluppo delle pinne per nuotare e fuggire da quella ressa sul fondale, iniziando a colonizzare la colonna d'acqua. Ma anche fra le file di questi primi animali pelagici spuntarono i predatori, cioè i chetognati, dotati di mascelle contornate di spine per ghermire le prede.

Il super predatore. Uno di loro, il più grande di tutti, è stato scoperto fossile nel nord della Groenlandia nel giacimento fossilifero di Sirius Passet ed è descritto in una ricerca su Science Advanced. Secondo lo studio che ha come primo firmatario il coreano Tae-Yoon S. Park, i 30 cm di lunghezza dell'animale erano notevoli per un'epoca, il Cambriano inferiore-Terranoviano (542-521 milioni di anni fa), in cui la vita era ancora in miniatura, tanto da considerare quel grosso verme un super predatore. Come conferma il nome che gli è stato dato: Timorebestia coprii.

Un giacimento eccezionale. A Sirius Passet le condizioni di fossilizzazione permettono d'individuare anche le parti molli e più minute degli animali. Così in Timorebestia si sono potuti ricostruire gli occhi, le antenne, i raggi delle pinne, la muscolatura, il tratto digestivo, l'apparato mascellare interno e il ganglio ventrale. Quest'ultimo, una struttura nervosa ovoidale, è più grande, relativamente al corpo, di quello dei chetognati viventi (detti vermi sagittario) o di altri predatori di Sirius Passet dotati di spine da presa.

Macchina da guerra. Nei chetognati viventi si è visto che il ganglio controlla la muscolatura locomotoria e gli organi sensoriali. Le grandi dimensioni del ganglio di Timorebestia devono quindi aver facilitato un apparato locomotore sviluppato. Le pinne laterali sono infatti molto elaborate, somigliano a quelle dei pesci e delle seppie: permettevano un nuoto spedito con movimenti oscillatori. Insomma Timorebestia era già un'efficiente macchina da "guerra sottomarina".

Fine di un'era. Se i chetognati dominavano sugli artropodi nella colonna d'acqua nel Cambriano inferiore, quando 100 milioni di anni più tardi le mascelle vennero "inventate" anche dai vertebrati, cioè dai pesci del Siluriano-Denoviano, gli stessi chetognati persero la supremazia fino a diventare i piccoli predatori secondari che oggi spesso finiscono, assieme al plancton, in bocca alle balene.

29 gennaio 2024 Franco Capone
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