Storia

Giulio Natta: il "padre" della plastica, materiale rivoluzionario oggi croce del nostro pianeta

Sessant'anni fa Giulio Natta ricevette il Nobel per la Chimica per aver creato il polipropilene, usato (purtroppo) ancora oggi per oggetti di uso quotidiano.

L'unico italiano ad aver ricevuto il Premio Nobel per la Chimica, nel 1963, risponde al nome di Giulio Natta (1903-1976). L'ingegnere ligure originario di Porto San Maurizio (Imperia), laureato in ingegneria chimica al Politecnico di Milano, divenne famoso negli anni Sessanta per aver realizzato la materia plastica più diffusa al mondo: il polipropilene. Oltre al Nobel, l'ingegnere ligure ricevette per il suo lavoro cinque lauree honoris causa in Chimica da quattro Paesi diversi: Italia, Germania, Belgio e Stati Uniti.

La carriera. Subito dopo la laurea ottenuta al Politecnico nel 1924, Natta portò avanti importanti studi sui catalizzatori riuscendo a mettere a punto un processo di sintesi del metanolo, un importante combustibile, solvente e reagente in numerosi processi chimici industriali. Nel 1932 presso l'Università di Friburgo entrò poi in contatto per la prima volta con la chimica macromolecolare, ambito fondamentale dei suoi successivi studi.

L'era della plastica. Ottenuta nel 1939 la cattedra di chimica industriale al Politecnico di Milano, proseguì le sue ricerche sui polimeri a struttura cristallina e, una volta conclusa la guerra, avviò una collaborazione con lo stabilimento Montecatini di Merano che lo portò a conseguire la sua invenzione più importante: il polipropilene isotattico, un materiale che diede il via all'era della plastica e che fu commercializzato con grande successo con il nome Moplen.

Invenzione rivoluzionaria. Natta riuscì a ottenere questo prodotto di sintesi, che si distingueva dagli altri per le eccellenti proprietà chimiche e meccaniche, grazie a una tecnica rivoluzionaria chiamata "polimerizzazione stereospecifica", che sviluppò in collaborazione con lo scienziato tedesco Karl Ziegler, premiato dall'Accademia reale svedese nello stesso anno.

Croce e delizia. Trattandosi di un prodotto non biodegradabile, la plastica oggi rappresenta un grosso problema per la salute del Pianeta, ma al tempo di Natta (erano gli anni del boom economico) non era così. La plastica si rivelò un materiale utile e versatile, che poteva avere una vasta quanto eterogenea gamma di applicazioni, dall'imballaggio all'industria automobilistica, dall'elettronica all'aviazione, fino agli oggetti di uso quotidiano, come piatti e giocattoli, diventando simbolo di modernità e progresso.

12 dicembre 2023 Focus.it
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