Natura

La pianta parassita che ruba la fioritura all’ospite

Senza radici e senza foglie, la cuscuta è una pianta parassita che sfrutta l'ospite per il suo nutrimento e per sapere quando è il momento di fare i fiori.

Cuscuta è un genere di piante angiosperme che comprende più di 200 specie di piante parassite, parenti del convolvolo e diffuse più o meno in tutto il mondo, in particolare nelle regioni temperate e tropicali. È molto particolare: è una pianta senza radici e senza foglie, ma sopravvivere e produce fiori. Da qualche anno si è scoperto che la cuscuta sfrutta la pianta ospite non solo per il nutrimento, ma anche per la trasmissione di informazioni; ora, uno studio pubblicato su PNAS dimostra che proprio questa caratteristica è alla base del suo peculiare processo di fioritura.

Niente foglie, niente fiori? La specie analizzata nello studio, una collaborazione tra il Max Planck Institute e la Chinese Academy of Sciences, è la Cuscuta australis, che come le altre specie del genere Cuscuta è priva di radici e foglie e si attacca alla pianta parassitata grazie a un organo specializzato, l'austorio, grazie al quale assorbe i nutrienti che le servono per vivere. La cuscuta, però, ha un ciclo vitale analogo a quello delle piante non parassite, e ogni anno fiorisce; il problema è che, nelle piante normali, questo processo è regolato a livello delle foglie, che rispondono agli stimoli ambientali che incoraggiano la fioritura e sintetizzano una proteina, la Flowering Locus T (FT), che serve per dare il via al processo. Come fa la cuscuta, che non ha foglie?

Austorio all'ascolto. La risposta, dice lo studio, è nello spionaggio: la cuscuta è in grado di percepire la produzione di FT da parte della pianta ospite e di far partire la propria fioritura di conseguenza. In che modo? Per scoprirlo il team di ricerca ha "taggato" alcune di queste proteine di modo da poterle seguire nel loro percorso, e ha scoperto che dopo aver svolto il loro compito le FT migrano nel corpo della cuscuta, che di fatto quindi le ruba all'ospite e le sfrutta per i suoi scopi. C'è un motivo dietro alla necessità di sincronizzare la propria fioritura con quella dell'ospite: se la cuscuta fiorisse troppo tardi i suoi fiori non avrebbero a disposizione abbastanza energia per crescere (perché la pianta ospite l'avrebbe già consumata per nutrire i propri semi), se invece fiorisse in anticipo rischierebbe di sfiorire troppo presto e di non poter sfruttare il surplus di cibo presente nell'ospite durante la sua fioritura.

5 settembre 2020 Gabriele Ferrari
Ora in Edicola
Scopri il mondo Focus. Ogni mese in edicola potrai scegliere la rivista che più di appassiona. Focus il magazine di divulgazione scientifica più letto in Italia, Focus Storia per conoscere la storia in modo nuovo ed avvincente e Focus Domande & Risposte per chi ama l'intrattenimento curioso e intelligente.

La vita straordinaria di Rita Levi-Montalcini, l'unica scienziata italiana premiata con il Nobel: dall'infanzia dorata alle leggi razziali, dagli studi in America ai legami con una famiglia molto unita, colta e piena di talenti. E ancora: l'impresa in Antartide di Ernest Shackleton; i referendum che hanno cambiato il corso della Storia; le prime case popolari del quartiere Fuggerei, ad Augusta; il mito, controverso, di Federico Barbarossa.

ABBONATI A 29,90€

Tutto quello che la scienza ha scoperto sui buchi neri: fino a 50 anni fa si dubitava della loro esistenza, ora se ne contano miliardi di miliardi. Inoltre, come funziona la nostra memoria; l'innovativa tecnica per far tornare a camminare le persone paraplegiche; la teconoguerra in Ucraina: quali sono le armi tecnologiche usate.

ABBONATI A 31,90€
Follow us