Natura

Il morso fatale della pianta carnivora

Le foglie della Venere acchiappa-mosche sono simili a delle "fauci" capaci di addentare un insetto in un decimo di secondo. Ma qual è il segreto di questa trappola naturale.

Il morso fatale della pianta carnivora
Le foglie della Venere acchiappa-mosche sono simili a delle "fauci" capaci di addentare un insetto in un decimo di secondo. Ma qual è il segreto di questa trappola naturale.

La Dionaea muscipula è originaria delle regioni centrosettentrionali degli Stati Uniti. Il suo nutrimento sono le ignare mosche che si posano sulle sue foglie.Foto: © Yoel Forterre/Harvard Univ.
La Dionaea muscipula è originaria delle regioni centrosettentrionali degli Stati Uniti. Il suo nutrimento sono le ignare mosche che si posano sulle sue foglie.
Foto: © Yoel Forterre/Harvard Univ.

È chiamata Venere acchiappa-mosche (Dionaea muscipula) ma in realtà ha ben poco di romantico. Quando un piccolo insetto si posa sulle sue foglie queste lo intrappolano in un batter d'occhio. Anzi meno. E non è solo un modo di dire, il tempo che ci mettiamo noi a fare qualsiasi movimento, anche solo sbattere le palpebre, è superiore al decimo di secondo che ci mette questa pianta carnivora a “mordere” una mosca.
In un sol boccone. Da anni gli studiosi cercano di scoprire i segreti di questo infallibile sistema accalappia-insetti. Recentemente all'università di Harvard alcuni scienziati guidati da Lakshminarayanan Mahadevan, riprendendo con una telecamera ad alta velocità la chiusura delle foglie di questa pianta, hanno osservato per la prima volta come fanno le foglie a trasformarsi tanto bruscamente in “fauci”. Quando un piccolo insetto sfiora la sua superficie, all'interno della pianta il liquido organico di cui è composta, si muove e cambia la forma delle foglie, creando un curioso “effetto elastico”. Ciascuna foglia, infatti, nella fase di “attesa” è come distesa all'indietro, piegata fino a un punto di massima tensione. Lo spostamento dell'acqua cambia questo precario equilibrio e fa tornare la foglia nella posizione originaria spingendo con tutta la forza accumulata ed ecco intrappolato lo sfortunato insetto.
Una lunga digestione. Una volta terminato questo semplice ma efficace processo, la pianta ha bisogno di otto ore di tempo, perché le sue foglie cambino nuovamente forma e siano di nuovo in grado di “azzannare” un'altra preda.
Benché non sia stato ancora scoperto che cosa, a livello cellulare, fa muovere il liquido della pianta, gli scienziati hanno descritto il processo con un'equazione, capace di tradurre in termini numerici l'azione meccanica.
La scoperta potrebbe essere sfruttata anche nel campo dell'ingegneria biomimetica, per creare dei piccoli dispositivi artificiali capaci di controllare il flusso di minuscole quantità di liquido o di gas.

(Notizia aggiornata al 2 febbraio 2005)

2 febbraio 2005
Ora in Edicola
Scopri il mondo Focus. Ogni mese in edicola potrai scegliere la rivista che più di appassiona. Focus il magazine di divulgazione scientifica più letto in Italia, Focus Storia per conoscere la storia in modo nuovo ed avvincente e Focus Domande & Risposte per chi ama l'intrattenimento curioso e intelligente.

Tre colpi, una manciata di secondi e JFK, il presidente americano più carismatico e popolare disempre finiva di vivere. A 60 anni di distanza, restano ancora senza risposta molte domande sudinamica, movente e mandanti del brutale assassinio. Su questo numero, la cronaca di cosa accadde quel 22 novembre 1963 a Dallas e la ricostruzione delle indagini che seguirono. E ancora: nei campi di concentramento italiani, incubo di ebrei e dissidenti; la vita scandalosa di Colette, la scrittrice più amata di Francia; quello che resta della Roma medievale.

ABBONATI A 29,90€

La caduta di un asteroide 66 milioni di anni fa cambiò per sempre gli equilibri della Terra. Ecco le ultime scoperte che sono iniziate in Italia... E ancora: a che cosa ci serve ridere; come fanno a essere indistruttibili i congegni che "raccontano" gli incidenti aerei; come sarebbe la nostra società se anche noi andassimo in letargo nei periodi freddi; tutti i segreti del fegato, l'organo che lavora in silenzio nel nostro corpo è una sofisticata fabbrica chimica.

ABBONATI A 31,90€
Follow us