Natura

Come si calcola l’età della Terra?

Si è stimato che la Terra ha circa 4,4 miliardi di anni. Ma come hanno fatto a stabilirlo?

Per stimare l'età della Terra si è studiato il decadimento radioattivo di alcuni elementi, per esempio gli isotopi dell’uranio (uranio 235 e 238). In particolare in rocce che si sono mantenute immutate per milioni di anni come gli zirconi (da cristalli di zirconio, silicio e ossigeno: ZrSiO4). Quando si formarono, infatti, incorporarono nella struttura cristallina atomi di entrambi gli isotopi dell’uranio. L’uranio 238 si trasforma poi spontaneamente in piombo 206, con un tempo di dimezzamento (indica il tempo necessario perché la metà degli atomi di uranio si trasformi in piombo) di circa 4,5 miliardi di anni.

Data di nascita. Valutando con uno spettrometro di massa il numero di atomi di uranio e piombo nello zircone si può quindi determinare la sua età, con un errore inferiore a due milioni di anni, per una roccia di circa tre miliardi di anni. L’età degli zirconi trovati alcuni anni fa in Australia è risultata essere di circa 4,36 miliardi di anni.

12 dicembre 2014
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