Ecologia

Gli squali vanno a nord

I giganti del mare, gli squali balena, sentono l’oceano riscaldarsi, e si spostano per cercare il cibo. La meta? Le montagne sottomarine al largo delle isole Azzorre.

Una lunghissima serie di osservazioni e di dati raccolti dai pescatori ha permesso di svelare un mistero del mare: cosa spinge gli squali balena a fare migliaia di chilometri nell’oceano, quando vogliono nutrirsi? Lo squalo balena (Rhincodon typus) è il più grande dei Selaci (il gruppo cui appartengono squali e razze) e, a differenza di parenti carnivori come lo squalo bianco, si nutre solo di plancton, minuscoli organismi animali che popolano a milioni di tonnellate le acque oceaniche. Di solito questi squali preferiscono frequentare le calde acque tropicali, dai 26,5 ai 30 °C, ma grazie a dati che vanno dal 1998 al 2013 i ricercatori (biologi marini che lavorano in Portogallo e in Islanda) hanno scoperto che questi giganti gentili si aggregano sempre più spesso attorno alle secche delle isole Azzorre, un arcipelago portoghese nel mezzo dell’Oceano Atlantico. L'articolo è stato pubblicato sul giornale scientifico open access PlosOne.

Se lo squalo si sposta. Tutto è partito dall’aumento delle osservazioni di squali da parte dei pescatori: questo ha spinto gli ittiologi a esaminare le ragioni di questa presenza in crescita. Hanno così scoperto che le Azzorre si trovano al limite settentrionale dell’area ideale per gli squali balena, e un lieve ma consistente aumento della temperatura oceanica ha spinto gli squali a spostarsi leggermente verso nord. Proprio attorno alle Azzorre, ora più calde.

Ovviamente gli squali non cercano le acque calde perché sono freddolosi, ma perché la temperatura elevata spinge a un aumento della crescita delle alghe e, di conseguenza, del plancton che di alghe si nutre. Lo stesso plancton che piace tanto allo squalo balena.

È probabile che la presenza aumentata degli squali balena in acque di solito troppo fredde sia uno dei tanti indizi che il riscaldamento globale stia modificando il comportamento degli animali.

Un tuffo con gli squali balena
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I 10 squali dai nomi più improbabili
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28 luglio 2014 Marco Ferrari
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