Ambiente

Sniff sniff... che cosa stai cercando di dirmi?

Quando i ratti o i cani si annusano, gli esemplari più grossi e rispettati si prendono la libertà di "sniffare" a lungo, e i più giovani e sottomessi li lasciano fare, rallentando il respiro per evitare aggressioni.

Il profumo che scegliamo comunica qualcosa di più di un semplice buon odore: bastano tre gocce di Chanel numero 5 per passare dalla modalità "pigiama" a quella "Marilyn Monroe". In questo, non siamo molto diversi da cani e ratti. Secondo uno studio appena pubblicato su Current Biology, quando si annusano a vicenda questi animali comunicano all'interlocutore preziosi informazioni sul proprio status sociale.

Nel mondo animale, si sa, il senso dell'olfatto è particolarmente sviluppato ed è utilizzato come forma di comunicazione primaria. Ma a un cane, per esempio, basta pochissimo per percepire l'odore di un suo simile. Perché allora, capita spesso di vedere due esemplari che si annusano vigorosamente, e molto a lungo?

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Per rispondere a questa domanda, alcuni ricercatori della Case Western Reserve University (Ohio, USA) hanno acquisito registrazioni radiotelemetriche della respirazione nasale di ratti intenti ad annusarsi a vicenda. È emerso che, quando un ratto "sniffa" in direzione di un altro, il compare risponde rallentando il ritmo del proprio respiro, come a dire, " non ti curare di me". Ulteriori analisi hanno mostrato che i ruoli del super-annusatore e del timido ricevente dipendono dallo status sociale dei roditori. I più grossi e rispettati saranno più inclini ad attaccare l'interlocutore, se vedono che questo non rallenta il proprio respiro in segno di sottomissione.

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Attraverso il gesto di annusare gli altri, quindi, si trasmetterebbero dinamiche che permettono ai ratti, ma anche ai cani, di evitare o iniziare un conflitto. A conferma di questa ipotesi, i ratti esaminati hanno continuato a fare il gesto di annusarsi anche quando il loro senso dell'odorato veniva temporaneamente disattivato; il rito non si è invece svolto quando gli animali hanno ricevuto dosi di ossitocina, il cosiddetto "ormone dell'amore" in grado di lenire momentaneamente la loro carica di aggressività.

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8 marzo 2013 Elisabetta Intini
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