Animali

Perché le zanzare hanno sete di sangue? Colpa di un ormone

Un nuovo studio identifica per la prima volta l'ormone che fa venire voglia alle zanzare di succhiarci il sangue: conoscerlo ci aiuterà a sviluppare repellenti più efficaci.

Perché le zanzare sono attirate dagli esseri umani (e da altri animali)? La risposta sembra banale e scontata: vogliono il nostro sangue. Ma finora non sapevamo granché sul meccanismo metabolico che fa scattare questa sete, e che fa sì che, una volta saziata, questi insetti smettano di interessarsi a noi.

Lo studio. Un nuovo studio pubblicato su PNAS identifica per la prima volta l'ormone è responsabile dell'appetito di sangue delle zanzare: conoscerlo potrebbe aiutarci a sviluppare repellenti più efficaci, e di conseguenza a proteggerci da quello che è l'animale (a causa delle malattie che trasmette) responsabile del maggior numero di vittime umane ogni anno.

L'ormone della succhiata. Conosciamo già da tempo il metodo che usano le zanzare per nutrirsi: quando arriva il momento della riproduzione, le femmine vanno in cerca di sangue, che dà loro le energie necessarie per sviluppare le uova. Una volta nutrite, smettono di succhiare fino a dopo la deposizione; quando le uova sono al loro posto, l'appetito ritorna.

Il team della University of Georgia (quella statunitense, con sede ad Athens) che ha condotto lo studio ha notato che, durante la ricerca di sangue, le zanzare producono grandi quantità di un ormone chiamato NPF (neuropeptide F); lo stesso ormone scompare nel momento in cui l'insetto ha completato il suo pasto – per la precisione, ha scoperto il team, sei ore dopo la fine della "succhiata". Durante l'esperimento, le zanzare non hanno dimostrato interesse per una mano umana subito dopo aver mangiato, interesse che è tornato alle stelle dopo la deposizione delle uova.

Ormoni in tandem. Il legame così evidente tra la produzione dell'NPF e la ricerca di sangue ha portato gli scienziati a provare a sopprimere l'ormone stesso: il risultato è che le zanzare hanno cominciato a disinteressarsi degli umani anche prima di deporre le uova. L'NPF è stato poi nuovamente iniettato nelle zanzare: quelle che non avevano ancora deposto hanno ricominciato a cercare freneticamente una persona da succhiare, mentre quelle che già portavano le uova in attesa di deporle se ne sono disinteressate.

Un'ulteriore scoperta è stata quella di un altro ormone, chiamato RYamide, che regola la produzione dell'NPF: quando il RYamide sale, l'NPF scende. Questa interazione è quindi alla base della ricerca di sangue da parte delle zanzare: come detto, la scoperta potrebbe aiutarci a sviluppare repellenti mirati che agiscano direttamente su questo processo metabolico.

6 luglio 2024 Gabriele Ferrari
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