Animali

La formica-unicorno del Cretaceo

Catturata in una goccia d'ambra, mostra un corno peloso sul capo: uno strumento predatorio che precorre quelli delle sue moderne eredi.

Un unicorno meno appariscente ma non meno affascinante di quello mitologico è stato scoperto in una goccia d'ambra conservata in Myanmar: intrappolati nella resina fossile sono venuti alla luce i frammenti di una formica vissuta 99 milioni di anni fa, con un vistoso corno in cima alla testa.

Tattica predatoria. L'insetto è descritto in un articolo scientifico pubblicato su Current Biology. L'appendice bulbosa, terminante con un rigonfiamento e cosparsa di minuscoli peli, doveva servire da esca per le prede. La stessa "peluria" si ritrova oggi sulle mandibole di alcune formiche predatrici: non appena qualcosa urta i peletti, il morso si serra attorno alla vittima.

Grossi bocconi. Ma la formica unicorno visse molto prima che queste moderne assassine evolvessero: il suo corno da caccia è quindi molto più primitivo e insolito di quelli osservabili oggi. Le sue prede dovevano essere di grosse dimensioni: quelle troppo piccole sarebbero sfuggite facilmente alle mandibole arcuate e rivolte all'indietro dell'insetto del Cretaceo.

Fantasia evolutiva. Le formiche stavano appena iniziando a diversificarsi, nel periodo in cui visse questa specie. Il fatto che il fossile mostri una protuberanza così curiosa indica che già all'epoca erano presenti esemplari altamente specializzati.

31 maggio 2016 Elisabetta Intini
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