Animali

Immunità primitiva

Un nostro antenato ha semplici cellule immunitarie. Svelerà il mistero della loro evoluzione?

Immunità primitiva
Un nostro antenato ha semplici cellule immunitarie. Svelerà il mistero della loro evoluzione?

La testa di un anfiosso, un animale primitivo, eppure già dotato di un semplice sistema immunitario.
La testa di un anfiosso, un animale primitivo, eppure già dotato di un semplice sistema immunitario.

L'anfiosso è una creatura marina dalle caratteristiche molto primitive. Ha un corpo molle, sprovvisto di ossa e di spina dorsale. Per questo motivo gli studiosi lo hanno classificato tra i Cefalocordati, ritenuti i precursori dei Cordati, e quindi dei Vertebrati veri e propri. In genere poco considerato, l'anfiosso è diventato in questi giorni una celebrità tra gli immunologi. È infatti la prima creatura vivente non vertebrata in cui sono state scoperte proteine, appartenenti al gruppo delle immunoglobuline, in grado di svolgere un'azione immunitaria.
La scoperta si deve al gruppo di ricercatori dell'Università della South Florida, coordinato da Gary Litman, che ha usato complesse tecniche per stabilire affinità genetiche tra gli anticorpi di animali superiori e quelli scoperti nell'anfiosso. Pur presentando differenze nella struttura e nella funzione, le immunoglobuline degli anfiossi richiamano molto da vicino quelle dei vertebrati. Secondo gli studiosi, la scoperta potrebbe consentire finalmente di capire come si sia sviluppato il nostro sistema immunitario nel corso dell'evoluzione.

(Notizia aggiornata il 23 novembre 2002)

6 novembre 2002
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