Animali

Il profumo anti-sesso

I maschi di farfalla proteggono la futura prole passando alla femmina un odore che allontana gli altri maschi. È l'anti-afrodisiaco.

Il profumo anti-sesso
I maschi di farfalla proteggono la futura prole passando alla femmina un odore che allontana gli altri maschi. È l'anti-afrodisiaco.

Una farfalla rapaiola (Pieris rapae)Foto: © Ken Willmott (Butterfly Conservation)
Una farfalla rapaiola (Pieris rapae)
Foto: © Ken Willmott (Butterfly Conservation)

Se l'industria cosmetica cerca la combinazione di fragranze che stimoli l'appetito sessuale, nel mondo naturale esiste il cosiddetto “profumo anti-sesso”. In un dibattito sulla comunicazione olfattiva, Johan Andersson, ricercatore del Royal Institute di Stoccolma (Svezia), ha presentato i suoi studi sulle farfalle del genere Pieride, che usano questo profumo nei rituali d'accoppiamento. Nello sperma del maschio è presente una dose di salicilato di metile sufficiente a produrre un odore che tiene lontano dalla femmina appena fecondata eventuali pretendenti. L'odore persiste dai quattro a sei giorni, il tempo necessario alla femmina per deporre le sue uova indisturbata. Dopo questo periodo la femmina diventa disponibile per altri accoppiamenti.

Maschi testardi. “Le femmine hanno poca scelta. Quando i maschi si impuntano sono molto insistenti e resistono ai tentativi di altri maschi di scacciarli. Si può tentare di disturbarli con un'unghia, ma loro reagiscono resistendo ancor di più”, spiega Lawrence Gilbert, il primo biologo che si accorse di questo anti-afrodiasiaco fin dal 1976, senza però riuscire a identificare la sostanza chimica. In presenza dell'odore scaccia-maschi invece i maschi si arrendono e se ne volano via alla ricerca di una femmina disponibile.
Andersson paragona questi risultati a quelli evidenziati in alcuni esperimenti sull'uomo: potendo scegliere tra diversi oggetti, un maschio tende a scartare proprio quelli precedentemente spruzzati con il testosterone di altri uomini.
L'applicazione di questa scoperta potrebbe arrivare presto: le larve di queste farfalle sono un pericolo per molte coltivazioni e l'unico modo per ora è distruggerle attraverso i pesticidi. La soluzione futura potrebbe essere quella di spruzzare nei campi il “profumo antisesso” potrebbe interrompere proficuamente la catena della riproduzione.

(Notizia aggiornata al 17 aprile 2004

16 aprile 2004
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