Animali

Il maschio alfa? Gli scimpanzé gli sbadigliano in faccia

Anche per i nostri cugini primati gli sbadigli sono contagiosi. In particolare se ad innescare la "catena" è il maschio dominante. Più che un segnale di stanchezza indicherebbero che è ora di rimboccarsi le maniche.

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Gli scimpanzé hanno uno strano modo di mostrare rispetto al maschio dominante: sbadigliano in risposta ai suoi sbadigli. Sulla contagiosità degli sbadigli, nell'uomo e tra gli altri mammiferi, si è molto dibattuto: le teorie più accreditate attribuiscono questo fenomeno a una dimostrazione di empatia tra membri di una stessa specie.

Una ricerca statunitense pubblicata lo scorso anno mostrava come gli scimpanzé rispondessero più frequentemente agli sbadigli di membri dello stesso gruppo piuttosto che a quelli di esemplari sconosciuti. Ora uno studio olandese mette in relazione questo gesto con le gerarchie di potere all'interno del branco.

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Un'equipe di etologi dell'Università di Utrecht, Paesi Bassi, ha filmato gli sbadigli di 15 esemplari di scimpanzé dello zoo della cittadina di Arnhem. Generalmente gli scimpanzé sbadigliano quando si preparano a riprendere un'attività dopo un periodo di riposo. Nella seconda fase dell'esperimento i ricercatori hanno mostrato a ciascun esemplare coinvolto i filmati dei vari sbadigli, per verificare quali fossero quelli più "contagiosi". Gli sbadigli dei maschi si sono dimostrati due volte più contagiosi di quelli delle femmine, e questo, spiegano i ricercatori, perché gli esemplari dominanti sono generalmente maschi.

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Rispondere agli sbadigli del maschio alfa potrebbe voler dire che si è pronti per rimettersi in moto dopo una siesta, e la catena di sbadigli servirebbe, di conseguenza, come una sorta di "sveglia" collettiva all'interno del gruppo. Funziona allo stesso modo anche per l'uomo? Sarebbe interessante scoprirlo: «Non mi meraviglierei se gli sbadigli del Presidente Obama fossero più contagiosi di quelli di un qualunque altro americano» ha scherzato Jorg Massen, a capo dello studio.

10 agosto 2012 Elisabetta Intini
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