Animali

Gli uccelli iniziarono svolazzando

Un esperimento prova che le ali non servono solo per volare; forse i primi uccelli le usavano per arrampicarsi.

Gli uccelli iniziarono svolazzando
Un esperimento prova che le ali non servono solo per volare; forse i primi uccelli le usavano per arrampicarsi.

Un pulcino di pernice si arrampica, con l'aiuto delle ali, lungo un tronco quasi verticale.© Science/Illust. di R. Petty.Clicca qui per scaricare un'immagine più grande. (L'immagine è circa 170 kbyte).
Un pulcino di pernice si arrampica, con l'aiuto delle ali, lungo un tronco quasi verticale.
© Science/Illust. di R. Petty.
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L'origine del volo degli uccelli somiglia molto allo svolazzare della gallina in un'aia. È la conclusione cui sono giunti alcuni ricercatori guidati da Kenneth Dial, dell'università del Montana a Missoula, che hanno pubblicato l'articolo sulla rivista Science. I biologi hanno sottoposto alcuni uccelli (pulcini e adulti) a prove di “arrampicata” su alberi o balle di paglia inclinate. E hanno visto che l'aiuto delle ali è indispensabile per aumentare l'aderenza degli artigli sulla superficie. Le pernici adulte riescono ad arrampicarsi per cinque metri senza una partenza lanciata, e i pulcini si comportano con quasi la stessa efficienza degli adulti.
L'articolo ha dimostrato che le ali hanno, negli uccelli moderni, la funzione di spingere l'animale verso il suolo e aumentare la possibilità di aggrapparsi alla superficie ruvida; funzionano un po' come gli alettoni delle automobili di F1, che spingono la macchina verso il suolo.(Clicca qui per scaricare un filmato di una pernice che si arrampica - © Laboratorio del volo, università del Montana). Le ali quindi, sempre secondo Kenneth Dial, sarebbero servite alle molte specie di uccelli-dinosauri a sfuggire ai predatori arrampicandosi più velocemente sui un albero o precipitandosi giù da scarpate impervie senza problemi di stabilità. Un'interpretazione che spiega l'esistenza di ali piccole e non in grado di sostenere il volo in specie di transizione tra piccoli dinosauri carnivori (teropodi) e uccelli.

(Notizia aggiornata al 20 gennaio 2003)

20 gennaio 2003
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