Animali

Gli uccelli dormono in volo?

Come fanno fregate, rondoni e beccaccini a rimanere in aria per settimane, senza chiudere occhio? Li chiudono eccome, facendo riposare ora metà, ora l'intero cervello, e senza perdere l'orientamento.

Alcuni uccelli, come i rondoni, possono volare senza mai posarsi per diversi mesi e migliaia di chilometri. Si sospettava che dormissero in volo, facendo riposare un emisfero per volta come i delfini; ma questo comportamento non era ancora stato osservato direttamente.

Ora uno studio pubblicato su Nature Communications dimostra che non solo i pennuti sono capaci di sonno uniemisferico, ma che sanno mantenere la capacità di orientarsi e volare persino in fase REM: uno stadio del sonno che comporta la perdita completa di tono muscolare.

Colti sul fatto. Niels Rattenborg del Max Planck Institute for Ornithology (Germania), con alcuni colleghi dell'università di Zurigo, ha messo a punto un dispositivo in grado di monitorare l'attività elettrica del cervello degli uccelli (con elettroencefalogramma) durante il volo.

L'ha applicato ad alcuni esemplari di fregata maggiore (Fregata minor), un uccello che nidifica alle Galapagos e trascorre molti giorni in volo sull'oceano in cerca di cibo. Quelle seguite dal team hanno percorso fino a 3.000 km di strada senza mai posarsi a terra.

Controllo perfetto. Durante il giorno gli uccelli sono rimasti svegli. Ma al calare del sole, mentre il loro assetto di volo li portava ad alta quota (l'opposto di quando rimangono bassi, in cerca di prede), i pennuti hanno registrato sessioni di diversi minuti di sonno a onde lente, a volte in un solo emisfero, a volte in entrambi: la prova che, anche con l'intero cervello addormentato, le fregate mantengono il controllo aerodinamico.

Il sonno uniemisferico è più frequente durante le manovre di volo, quando gli uccelli "cavalcano" le correnti. Come se tenessero un occhio aperto per monitorare la direzione.

A piccole dosi. In qualche occasione, i volatili sono entrati in sonno REM: uno stadio in cui l'uomo perde il controllo del tono muscolare, ma che nel loro caso non si è rivelato pericoloso. Il sonno REM delle fregate è durato solo pochi secondi, e anche se la perdita di tono muscolare ha fatto "cadere" in avanti la testa dei pennuti, questo non li ha fatti scendere di quota.

Infine, le fregate - e probabilmente anche gli altri uccelli con record di volo - si accontentano di pochi minuti di sonno: appena 42 al giorno, contro le 12 ore dormite quando sono a terra.

5 agosto 2016 Elisabetta Intini
Ora in Edicola
Scopri il mondo Focus. Ogni mese in edicola potrai scegliere la rivista che più di appassiona. Focus il magazine di divulgazione scientifica più letto in Italia, Focus Storia per conoscere la storia in modo nuovo ed avvincente e Focus Domande & Risposte per chi ama l'intrattenimento curioso e intelligente.

Cento anni fa, il 10 giugno 1924, Giacomo Matteotti moriva trucidato per mano di sicari fascisti. In questo numero di Focus Storia ricostruiamo le fasi dell’agguato, la dinamica del delitto e le terribili modalità dell’occultamento del corpo. Ma anche le indagini, i depistaggi, il processo farsa e le conseguenze politiche che portarono l’Italia nel baratro della dittatura.

E ancora: quando, per prevenire gli avvelenamenti, al servizio di principi e papi c’erano gli assaggiatori; la vita spericolata e scandalosa dell’esploratore Sir Richard Burton; tutto sul D-Day, il giorno in cui in Normandia sbarcarono le truppe alleate per liberare l’Europa dal dominio nazista

ABBONATI A 29,90€

Un dossier sulla salute esplora i possibili scenari di un mondo senza sigarette, analizzando i vantaggi per la salute, l'ambiente e l'economia. Un'inchiesta sul ruolo dei genitori nell'educazione dei figli ci porta a riflettere sull'importanza delle figure genitoriali, con un focus sulla storia di Jannik Sinner.

Ampio spazio è dedicato alla scienza e alla tecnologia, con articoli sull'energia nucleare, i reattori nel mondo e un'intervista esclusiva a Roberto Cingolani sulla transizione energetica. Un viaggio nell'archeoastronomia ci svela come l'uomo abbia misurato il tempo attraverso i fenomeni celesti.

Non mancano approfondimenti sulla salute, con una guida completa sulla dengue e focus sulla caduta dei capelli, problema molto diffuso tra gli uomini. La sezione animali ci regala immagini sorprendenti di pinguini, primati e canguri.

ABBONATI A 31,90€
Follow us