Animali

Elefanti marini: per fare il pisolino spengono il cervello e si lasciano sprofondare sott'acqua

Durante i loro viaggi oceanici, gli elefanti marini fanno brevi pisolini sott'acqua. Come? Addormentandosi e lasciandosi sprofondare verso il fondale.

Qual è il mammifero che dorme di meno al mondo? Al momento il record, con circa due ore ogni 24, è dell'elefante africano, ma un nuovo studio pubblicato su Science lo mette in discussione: ci sono infatti altri elefanti, quelli marini, che passano gran parte della loro giornata svegli, soprattutto durante i lunghi viaggi che compiono per andare in cerca di cibo. Come fanno a riposarsi se stanno in alto mare per mesi?

Come rivela lo studio - il primo ad analizzare l'attività cerebrale di un mammifero marino selvatico - gli elefanti marini hanno inventato un metodo che a noi sembra spaventoso: si addormentano sott'acqua, e recuperano le forze mentre scendono lentamente verso il fondale. Ci pensa poi il loro cervello a svegliarli prima che sia troppo tardi.

Qui sotto - nella nostra ricostruzione (basata sui dati dello studio guidato da Jessica Kendall-Bar dell'University of California, Santa Cruz) - si possono vedere tutte le fasi di questi "pisolini".

ALLA FACCIA del pisolino. Per anni chi studia gli elefanti marini si è chiesto quando dormissero, almeno quando sono in mare in cerca di cibo: lo fanno per periodi molto lunghi, a volte per interi mesi, durante i quali non mettono mai zampa a terra. Per scoprire in che modo riescano a infilare un po' di sonno nei loro periodi di caccia, un team dell'università della California a Santa Cruz ha equipaggiato 13 esemplari di elefante marino settentrionale (Mirounga angustirostris) con cuffiette di neoprene dotate di elettrodi, che hanno registrato il loro encefalogramma sia durante i periodi di veglia sia durante quelli di sonno.

Abbiamo così finalmente scoperto quando gli elefanti marini dormono: mentre nuotano. Ogni tanto, durante la caccia, quando devono recuperare le forze, questi animali "spengono il cervello" ed entrano in un sonno profondo, che li fa entrare in fase REM e attiva una sorta di "paralisi del sonno": il loro corpo si irrigidisce e gli elefanti marini cominciano a scendere verso il fondale lentamente e seguendo una traiettoria a spirale.

SONNO: Di chi è il record? Quando poi hanno dormito abbastanza, e soprattutto quando stanno per finire l'ossigeno (sono pur sempre mammiferi), il cervello degli elefanti marini si riattiva, e gli animali tornano in superficie a respirare prima di riprendere la loro caccia.

Sprofondare per centinaia di metri mentre si dorme potrebbe sembrare spaventoso, ma c'è un motivo per cui gli elefanti marini non si limitano a fare un pisolino galleggiando in superficie: lo fanno per evitare i predatori (orche e squali), che li aspettano a basse profondità per attaccare.

È anche il motivo per cui questi brevi riposi sembrano un po' frettolosi, e raramente superano i dieci minuti di durata. C'è da dire che, rispetto all'elefante africano che mantiene tutto l'anno una media di due ore di sonno al giorno, quelli marini recuperano ampiamente durante i periodi che passano a terra, quando dormono circa 10 ore al giorno.

29 aprile 2023 Gabriele Ferrari
Ora in Edicola
Scopri il mondo Focus. Ogni mese in edicola potrai scegliere la rivista che più di appassiona. Focus il magazine di divulgazione scientifica più letto in Italia, Focus Storia per conoscere la storia in modo nuovo ed avvincente e Focus Domande & Risposte per chi ama l'intrattenimento curioso e intelligente.

Focus Storia torna con un nuovo numero ricco di approfondimenti appassionanti. Questo mese, uno speciale dedicato al fallito attentato a Hitler del 20 luglio 1944. Scopri come Claus von Stauffenberg pianificò l'Operazione Valchiria, la spietata rappresaglia che ne seguì e gli incredibili colpi di fortuna che salvarono il Führer da 40 attentati.

Esaminiamo anche come Stalin riuscì a sopravvivere ai numerosi tentativi di eliminarlo e i rischi corsi da Mussolini.

Esploriamo poi le grandi imprese come la conquista del K2, la spedizione che scalò la seconda cima più alta del mondo e la storia delle crociere con “E il navigar m’è dolce”, tra balli, sport, cibo e divertimento.

Raccontiamo la Grande Guerra attraverso le cartoline dell’epoca e vi diamo un'anteprima di una bella mostra a Buckingham Palace con le foto private dei reali.

Approfondiamo la storia del servizio di leva e delle Olimpiadi antiche, e rivivi l'epoca d'oro della televisione italiana con Corrado.

Non perdere questo numero di Focus Storia!

ABBONATI A 29,90€

Focus torna con un nuovo numero ricco di spunti e approfondimenti. Questo mese, ci immergeremo nel complesso mondo delle relazioni amorose, esplorando le basi scientifiche che le rendono durature e felici.

Cosa rende un amore duraturo? Quali sono i segreti delle coppie che superano le sfide del tempo? Focus risponde a queste domande svelando i meccanismi ormonali e fisiologici dei legami più solidi. Scopri il tuo profilo di coppia con un test utile e divertente per comprendere meglio la tua relazione.

Esploriamo anche il mondo della scienza e della tecnologia, dall'internet quantistica all'atomtronica, celebriamo il centenario dei planetari e scopriamo i segreti dell'alpinismo estremo.

Non perdere questo numero di Focus: conoscenza, passione e scoperta ti aspettano in ogni pagina!

ABBONATI A 31,90€
Follow us