Animali

Una nuova specie di artropode delle caverne: un sopravvissuto dell'ultima glaciazione?

L'animaletto pallido come un fantasma potrebbe essere stato protagonista di una tra due sorprendenti storie evolutive: sopravvissuto in una grotta sigillata dai ghiacci, o reduce di un epico viaggio tra continenti.

Negli ambienti bui e isolati delle caverne si incontrano le più curiose e tenaci forme di vita, ma quella di recente scoperta in un paio di grotte carsiche canadesi sembra batterle tutte, quanto a resilienza. L'animale, un piccolo artropode del tutto nuovo alla scienza, potrebbe essere sopravvissuto all'ultima glaciazione barricato nelle caverne, oppure aver intrapreso un lungo viaggio intercontinentale per raggiungere la sua attuale casa. In ogni caso, un'impresa notevole.

Il piccolo spettro. La creatura dal nome scientifico di Haplocampa wagnelli, descritta sulla rivista Subterranean Biology, è un esserino allungato di circa 5 mm appartenente all'ordine dei Dipluri: è un artropode bianco, del tutto privo di pigmentazione, con sei zampe, lunghe antenne e cinque diversi tipi di recettori odoriferi - le caratteristiche perfette per vivere sottoterra.

Secondo Alberto Sendra, lo scienziato dell'Universidad de Alcalá (Madrid), che ha guidato le ricerche, sarebbe una delle specie animali di grotta ritrovate più a nord in assoluto. La sua "casa" è un sistema di caverne calcaree a Vancouver Island, in Canada, il cui ingresso fu chiuso dai ghiacci 26.000 anni fa, durante l'Ultimo Massimo Glaciale, il periodo di massima espansione dei ghiacci durante l'ultima glaciazione.

Due ipotesi affascinanti. Ciò significa che il piccoletto, che somiglia ad altre specie ritrovate in varie parti del mondo e soprattutto in Asia (Siberia, Giappone e Penisola coreana), potrebbe aver seguito due strade evolutive: potrebbe essere rimasto chiuso in una grotta sigillata dai ghiacci e aver sviluppato armi utili a sopravvivere in un ambiente glaciale; oppure, potrebbe aver attraversato la Beringia (il ponte di terra che in vari periodi geologici ha collegato Alaska e Siberia) dopo la fine della glaciazione, entrando nella grotta finalmente dissigillata.

La seconda ipotesi pare la più probabile: l'artropode potrebbe aver attraversato la lingua di terra tra Asia e Americhe attorno a 20 mila anni fa, completando l'esodo prima che la Beringia fosse sommersa del tutto dai mari, 11 mila anni fa. In questo caso sarebbe un nuovo, sorprendente esempio di dispersione ecologica di una specie.

16 febbraio 2019 Elisabetta Intini
Ora in Edicola
Scopri il mondo Focus. Ogni mese in edicola potrai scegliere la rivista che più di appassiona. Focus il magazine di divulgazione scientifica più letto in Italia, Focus Storia per conoscere la storia in modo nuovo ed avvincente e Focus Domande & Risposte per chi ama l'intrattenimento curioso e intelligente.

Scipione e Annibale, Mario e Silla, Demostene e Filippo II di Macedonia... I giganti della Storia che hanno passato la loro vita a combattersi, sui campi di battaglia e non solo. E ancora: l'omicidio di Ruggero Pascoli, il padre del famoso poeta, rimasto impunito; il giro del mondo di Magellano e di chi tornò per raccontarlo; la rivoluzione scientifica e sociale della pillola anticoncezionale; nelle prigioni italiane dell'Ottocento; come, e perché, l'Inghilterra iniziò a colonizzare l'Irlanda.

 

ABBONATI A 29,90€

Tigri, orsi, bisonti, leopardi delle nevi e non solo: il ricco ed esclusivo dossier di Focus, realizzato in collaborazione con il Wwf, racconta casi emblematici di animali da salvare. E ancora: come la plastica sta entrando anche nel nostro organismo; che cos’è l’entanglement quantistico; come sfruttare i giacimenti di rifiuti elettronici; i progetti più innovativi per poter catturare l’anidride carbonica presente nell’atmosfera.

ABBONATI A 31,90€
Follow us