Animali

Abbiamo scoperto i termitai più vecchi del mondo

In Sudafrica ci sono termitai attivi da 34mila anni. Queste strutture trattengono sottoterra CO2, che non viene così rilasciata in atmosfera.

La regione del Namaqualand, in Sudafrica, è famosa (soprattutto presso gli entomologi) perché il 20% del suo territorio è coperto di termitai, occupati da termiti della specie Microhodotermes viator. Una delle scienziate che più se ne occupa, Michele Francis della Stellenbosch University in Sudafrica, qualche anno fa ha pubblicato uno studio nel quale dimostrava che queste strutture fungono da reservoir di CO2, che viene trattenuta sottoterra invece di venire rilasciata in atmosfera.

Ora un suo nuovo studio, pubblicato su Science of the Total Environment, dimostra che alcuni di questi termitai sono da record: i più antichi mai trovati sul Pianeta, attivi da più di 34mila anni.

 

I reservoir delle termiti. Lo studio partiva da un'analisi del meccanismo grazie al quale i termitai trattengono la CO2. Funziona così: le termiti raccolgono materiale organico, soprattutto pezzi di legno, ricchi di carbonio, e li portano sottoterra, nel loro nido. In questo modo smuovono il suolo, e rendono più facile l'infiltrazione d'acqua.

A questo punto entrano in azione i microrganismi del suolo, che trasformano il carbonio in carbonato di calcio. Quando piove, questo carbonato reagisce con l'acido carbonico, che si forma quando la CO2 atmosferica entra in contatto con l'acqua piovana. In questo modo, i termitai riescono a sequestrare il gas serra e intrappolarlo sottoterra: ognuno può "ospitarne" fino a 15 tonnellate – che se moltiplicate per il numero di termitai della regione risulta un'enorme quantità di anidride carbonica che non può più rientrare in atmosfera.

Antiche riserve di carbonio. Nel corso di questo studio, il team di Francis ha datato con il metodo del radiocarbonio questi termitai, scoprendo che alcuni risalgono a più di 34.000 anni fa, e sono attivi e abitati da allora. È un record mondiale, che peraltro batte di gran lunga il precedente, quello di alcuni termitai brasiliani che hanno 4.000 anni.

Quelle sudafricane sono quindi strutture antichissime che hanno resistito nei millenni all'azione degli agenti atmosferici, e che contribuiscono in misura non indifferente a trattenere a un metro sottoterra enormi quantità di carbonio che potrebbero altrimenti finire in atmosfera, andando a esacerbare una situazione già tragica di suo.

6 luglio 2024 Gabriele Ferrari
Ora in Edicola
Scopri il mondo Focus. Ogni mese in edicola potrai scegliere la rivista che più di appassiona. Focus il magazine di divulgazione scientifica più letto in Italia, Focus Storia per conoscere la storia in modo nuovo ed avvincente e Focus Domande & Risposte per chi ama l'intrattenimento curioso e intelligente.

Focus Storia torna con un nuovo numero ricco di approfondimenti appassionanti. Questo mese, uno speciale dedicato al fallito attentato a Hitler del 20 luglio 1944. Scopri come Claus von Stauffenberg pianificò l'Operazione Valchiria, la spietata rappresaglia che ne seguì e gli incredibili colpi di fortuna che salvarono il Führer da 40 attentati.

Esaminiamo anche come Stalin riuscì a sopravvivere ai numerosi tentativi di eliminarlo e i rischi corsi da Mussolini.

Esploriamo poi le grandi imprese come la conquista del K2, la spedizione che scalò la seconda cima più alta del mondo e la storia delle crociere con “E il navigar m’è dolce”, tra balli, sport, cibo e divertimento.

Raccontiamo la Grande Guerra attraverso le cartoline dell’epoca e vi diamo un'anteprima di una bella mostra a Buckingham Palace con le foto private dei reali.

Approfondiamo la storia del servizio di leva e delle Olimpiadi antiche, e rivivi l'epoca d'oro della televisione italiana con Corrado.

Non perdere questo numero di Focus Storia!

ABBONATI A 29,90€

Focus torna con un nuovo numero ricco di spunti e approfondimenti. Questo mese, ci immergeremo nel complesso mondo delle relazioni amorose, esplorando le basi scientifiche che le rendono durature e felici.

Cosa rende un amore duraturo? Quali sono i segreti delle coppie che superano le sfide del tempo? Focus risponde a queste domande svelando i meccanismi ormonali e fisiologici dei legami più solidi. Scopri il tuo profilo di coppia con un test utile e divertente per comprendere meglio la tua relazione.

Esploriamo anche il mondo della scienza e della tecnologia, dall'internet quantistica all'atomtronica, celebriamo il centenario dei planetari e scopriamo i segreti dell'alpinismo estremo.

Non perdere questo numero di Focus: conoscenza, passione e scoperta ti aspettano in ogni pagina!

ABBONATI A 31,90€
Follow us